ХРОНИКИ ХРАНИТЕЛЕЙ

СУРОВОЕ НАЧАЛО


Автор Biku (bikatoria@hotmail.com
Перевод Raiko (ladyraiko@rambler.ru

Маленький мальчик лениво чертил пальцем по песку, вырисовывая в плотном слое почвы узоры и линии. Ему под руку попался маленький камешек, он с любопытством оглядел его и повертел в ладони. Мысленно он задал вопрос и подбросил камешек в воздух. Кусочек гальки упал и немножко прокатился по песку, прежде чем остановился окончательно.

Мальчик пристально вгляделся в него, представляя, что на нем нарисованы знаки. Старейшины умели гадать по костям так они предсказывали будущее. Жалко, что он этого не умеет. Тогда бы он был не просто чумазым мальчишкой.

Он опять посмотрел на кусочек гальки. Обычный серый камешек, но что-то в нем привлекало внимание на верхней его стороне была крохотная блестящая жилка хрусталя, уходящая вглубь. Мальчик поднял камешек. Надо же, а раньше он этого не заметил. Он перевернул камешек, но на другой стороне ничего необычного не было.

Сзади послышался звук шагов. Мальчик уронил гальку и быстро вскочил на ноги. Человек, стоявший неподалеку, выглядел очень странно. Он был совсем не похож ни на одного из соплеменников мальчика, или даже на старейшин. Одет он был в белое, а на голове у него была соломенная шляпа, похожая на ту, что надевала мать, когда работала в поле, на солнце.

- Ты уронил свой камешек, - сказал мужчина. Наверное, он был старым, хоть и не был похож на старейшин. Мальчику стало страшно. Очень страшно. Неужели это демон, как те, о которых предупреждала мама?

Мальчик попятился, пытаясь не поскользнуться на гальке в своих потертых кожаных сандалиях. Мужчина не пытался остановить его. Вместо этого он присел и подобрал упавший камешек.

- Он особенный, - сказал мужчина, протягивая вперед раскрытую ладонь. Кусочек гальки разломился пополам, открыв сверкающую хрустальную сердцевину. Внешне выглядит простым, - продолжал незнакомец, - но внутри он совсем другой.

Мальчик остановился. Несмотря на испуг, вызванный страшными рассказами матери, ребенок оставался любопытным ребенком, и ему очень хотелось посмотреть на хрустальный камешек. Он сделал шаг вперед. Незнакомец улыбнулся и протянул руку поближе. Мальчик взял камешек и стал внимательно его разглядывать. Над холмами пронесся сильный порыв ветра, и мальчик поежился.

Мужчина встал, снял свою длинную верхнюю накидку, тоже белого цвета, и набросил на плечи мальчика. Малыш потрогал мягкую одежду. Не кожа, не шелк, не шерсть. Он не понял, что это, но ткань была очень приятной. Незнакомец взглянул на малыша сверху вниз, улыбнулся, и мальчик впервые заметил, какого цвета у него глаза: ярко-синие, как небо.

Малыш взвизгнул и попытался убежать, но запутался в длинном одеянии и плюхнулся наземь. Одним быстрым движением мужчина подхватил его и поднял на руки. Мальчик разглядывал незнакомца с тем же пытливым интересом, с каким смотрел на хрустальный камешек, который теперь крепко зажал в маленьком кулачке.

- По-моему, нам пора домой, к твоей маме, - произнес мужчина, осторожно опуская мальчика на землю. Он протянул ему руку, и после недолгих колебаний малыш уцепился за нее.

Когда они спускались вниз с холма, небо затянули плотные темно-серые грозовые тучи.

- Меня зовут Желтый, - наконец произнес мальчик.

- Желтый? Интересное имя, - отозвался незнакомец. Кто тебя так назвал?

- Мама. Потому что я мальчик, а до этого у нее были только девочки.

- Значит, ты ее единственный сын, - задумчиво сказал мужчина. Понятно. И братьев у тебя нет?

- Нет. Желтый остановился. Какое-то время он пытался идти, завернувшись в чудесную белую накидку, но это оказалось слишком трудно. Для его маленьких ног идти было долго, и он начал уставать. Не сказав ни слова, мужчина поднял малыша на руки и пронес весь оставшийся отрезок пути. Желтый прижался к плечу незнакомца. От него приятно пахло рисом и специями, и еще чем-то непонятным, как будто углем или дымом. Мальчик начал засыпать, но они тем временем уже подошли к дверям его дома.

- Желтый! радостно вскрикнула одна из его сестер, Синяя Лилия. Только потом она, наконец, заметила, как странно выглядит незнакомец, и взвизгнула, стрелой ринувшись обратно в дом.

На ее громкие крики собралось множество людей. В соседнем доме гадали на костях двое старейшин, и они немедленно выбежали наружу. Как и все остальные, они остановились как вкопанные, едва завидев синеглазого мужчину, его белые одеяния и такие же белые волосы.

Желтый чуть пошевелился, и мужчина опустил его на землю.

- Желтый! послышался женский голос. Из хижины вышла женщина средних лет, мать Желтого, и кинулась к сыну.

Мужчина поклонился ей.

- Кто ты? выпалила мать. Это было очень невежливо с ее стороны, но никто не сделал замечания, а незнакомец вроде бы ничего не имел против.

- Я путник, пришел из-за гор, - ответил он. Тут в небе раздался раскат грома, и хлынул ливень. Можно войти?

Женщина несколько секунд не отрывала от незнакомца глаз, потом посмотрела на одного из старейшин в поисках подсказки. Тот кивнул, и она кивнула в ответ, впуская мужчину в хижину.

Незнакомец сел на одну из соломенных циновок, расстеленных на полу. Мать Желтого предложила ему поужинать, но он отказался.

- Я пришел по делу, - начал он, но другая сестра Желтого перебила его градом вопросов:

- Ты кто? Как тебя зовут?

- Тише, Красная Роза! оборвала ее мать, и девочка пристыженно забилась в угол хижины.

- Хороший вопрос, Красная Роза, - сказал незнакомец. Он вынул из рукава розу красную, и протянул ее девочке. Та широко раскрыла изумленные глаза, несмело взяла цветок, поклонившись в знак благодарности, и побежала к матери, радостно показывая ей подарок.

- Меня зовут Рейден, - продолжал мужчина, протягивая синюю лилию еще одной сестре, тоже тихо сидевшей в уголке. И я много странствовал, по всему миру. Я кое-кого искал. Он сделал паузу и погладил Желтого по голове. Кого-нибудь такого, как ваш сын.

- Ты хочешь забрать моего сына?! закричала женщина, вскакивая с циновки. Раскат грома снаружи почти заглушил ее крик. Ты работорговец!

- Нет, - возразил Рейден. Я не желаю никому зла, - он развел руками, показывая, что у него нет никакого оружия. Я пришел лишь для того, чтобы сообщить, что ваш сын был избран. Избран, чтобы служить Великому Императору.

- Великому Императору? с подозрением сказала женщина. Желтый слышал о Великом Императоре из одной сказки, что рассказывала ему мать - о небесных богах и дворцах, вздымающихся к облакам. Что может чужестранец знать о Великом Императоре?

- Хотя бы то, что он попросил меня найти одного мальчика, - заявил незнакомец. В его голосе прозвучала недовольная нотка, словно он счел замечание оскорбительным, и Желтому на секунду показалось, что в глубине его синих глаз что-то сверкнуло. Мальчик снова поежился, и небеса над хижиной разверзлись от ужасающего удара грома. Но я могу возместить вам вашу потерю, - снова спокойно добавил незнакомец. Все, что вы только захотите.

- Я хочу только одного чтобы в старости у меня был сын, который будет заботиться обо мне! выпалила мать.

Тут в дом вбежала промокшая насквозь молодая девушка.

- Мама! радостно вскрикнула она, даже не заметив незнакомца, сидящего в хижине. Какие новости! Яркий Дракон попросил меня выйти за него замуж!

- Что? Сын кузнеца? Как это? воскликнула мать. Я думала, он помолвлен с девушкой из соседней деревни!

- Ему только что передали, что она месяц назад умерла от лихорадки, - объяснила самая старшая дочь, Оранжевая Вишня. И он попросил моей руки!

- Это просто замечательно! обрадовалась мать.

- И это еще не все, мама! Он сказал, что, раз у тебя нет мужа, который бы заботился о тебе, ты можешь жить с нами!

Женщина разрыдалась от радости за старшую дочь. Крепко обняв ее, она вдруг вспомнила о странном путнике, сидящем у огня. Она оглянулась и с ужасом увидела, что он положил руку на голову Желтого.

Она взвизгнула, и Оранжевая Вишня испуганно подпрыгнула.

- Ты его не получишь! накинулась женщина на Рейдена, который всего лишь гладил мальчика по голове. Не получишь!

Она вихрем выбежала из хижины, дочери покорно последовали за ней.

Желтый озадаченно взглянул на Рейдена. Он уже привык к его странному цвету кожи и синим глазам. Почему-то рядом с ним мальчику было уютно. От очередного раската грома малыш вздрогнул, но Рейден только плотнее обернул вокруг него свою накидку.

- Это просто гроза, - успокаивающе сказал он. Малыш испуганно прижался к Рейдену.

Из хижины был слышен голос матери, яростно спорящей с одним из старейшин.

- Я не могу! рыдала она. Он моя жизнь, мой мальчик!

- У тебя будут другие сыновья, - сурово ответил старейшина. А этот мальчик уже захвачен демоном, которого ты впустила в дом. Даже сейчас, пока мы разговариваем, колдовство поглощает его.

- А, по-моему, он не такой уж злой, - сказала Синяя Лилия, нюхая подаренный ей цветок. Он смешной на вид.

- Дети говорят правду, - вмешался пожилой мужчина. Этот человек выглядит очень странно. И эта гроза, без сомнения, - его рук дело.

- О чем они спорят? сонно спросил Желтый. Рейден только крепче прижал к себе мальчика и посмотрел на дверь хижины печальными и усталыми синими глазами. Он надеялся, что до этого не дойдет.

***

Пожар начался с небольшого огонька, да еще и шел дождь, так что разгорался он медленно. Но хижина была сложена из дерева, высушенного многими годами, и скоро занялась. По небу поползли клубы черного дыма, а мать Желтого рыдала в объятиях своих дочерей и нового зятя. Старейшины с мрачной торжественностью смотрели, как от хижины остается лишь обугленный остов, постепенно рассыпающийся в гору углей.

Но, несмотря на общие стенания и оплакивание погубленной души несчастного Желтого, жители деревни заметили, что из хижины не доносилось ни криков, ни воплей, ни запаха горелого мяса вообще ничего. Как будто она была пуста.

Когда гореть было уже нечему, огонь стал угасать. Обугленные стены обвалились, и все жители увидели одно и то же.

Совершенно не тронутую огнем снежно-белую накидку, лежащую на куче золы.

Мать Желтого зарыдала еще сильнее, отчасти оплакивая потерю сына, отчасти собственную глупость.

***

Мальчик крепко сжимал ладонь Рейдена, идя вместе с ним через широкое зеленое поле. Синий купол неба над головой поразил малыша, ведь до сих пор он жил только в горах, и он ошеломленно взирал на окружающее огромными черными глазами.

Как по волшебству, на горизонте появился замок. Желтый удивился еще больше он никогда не видел зданий, сделанных из камня и цемента, а уж тем более такой крепости со стеной, рвом и башнями.

- Тебе нравится? спросил Рейден. Желтый с готовностью кивнул. Он не был уверен насчет замка, но чувство, которое он испытывал что он вступает во что-то очень большое и важное ему очень нравилось.

Они ступили на мост надо рвом и прошли во внутренний двор, остановившись перед массивными двойными дверями. По крайней мере, Желтый решил, что это двери, но раньше он не знал, что двери могут быть сделаны из полированного дерева, с золотыми ручками и украшениями.

Рейден улыбнулся, видя изумление мальчика, и очень ласково поднял его подбородок на место. Желтый, слегка смутившись, сжал руку Рейдена, и обрадовался ответному пожатию. Двери распахнулись, и Рейден провел мальчика внутрь по широкому коридору, в главный Зал.

На стенах висели гобелены, на полу лежали ковры. Для Желтого идти по пушистому ковру было все равно что идти по траве он снял сандалии, когда шел по полю, и теперь торопливо их натягивал. Он чувствовал, что здесь ходить босиком не следует. Он был всего лишь маленьким мальчиком, но это понял хорошо.

- Эй! позвал Рейден. В Зале никого не было. Вообще-то, решил Желтый, во всем этом странном месте не было заметно присутствия людей.

Рейден подождал ответа, но никто не отозвался.

- Эй! снова позвал он. Раздалось тихое хихиканье.

Желтый тут же понял, что это такое. Он рос с тремя сестрами и не мог спутать девчоночье хихиканье ни с чем.

Из-за гобелена показалась головка маленькой девочки, потом опять спряталась. Теперь, когда Желтый ее увидел, то заметил еще и пару ножек, выглядывающих из-за занавеси. Рейден улыбнулся.

- Привет, - сказал он, заглядывая за гобелен и оставив Желтого в середине Зала.

Опять послышался смешок. Рейден нагнулся и вытащил девочку из ее укрытия. Она радостно взвизгнула и засмеялась, когда он подбросил ее в воздух, а потом понес познакомиться с Желтым.

- Привет, - хихикнула она. Желтый изумленно уставился на нее. Девочка была его ровесницей, но кожа у нее была светлая, как и у Рейдена, и глаза были такими же ярко-синими. Только волосы у него были белыми, как снег, а у нее рыже-алыми, словно пламя.

- Поздоровайся, - сказал Рейден Желтому.

- Привет, - пробормотал он, смутившись оттого, что стоит перед такой красивой девочкой в таком замечательном месте, и по-прежнему в своих потрепанных обносках.

Девочка засмеялась.

- Он застенчивый, - шепнула она Рейдену, словно секрет. Тот усмехнулся.

- Не будь невежливой, - сказал он, опуская ее на пол. Назови себя, как положено.

Малышка долго и старательно приглаживала волосы, потом сказала:

- Привет! Я Нова, дочь Хико, Огня, и Космоса, Пространства!

Желтый только хлопал глазами.

- А теперь ты назови себя, - мягко подтолкнул его Рейден.

- Я Желтый Тюльпан, - наконец выдавил Желтый. Он замолчал и задумался. Какого пространства?

- Что? наступил черед Новы удивляться.

- Ты сказала, что ты дочь Огня и Пространства. Какого огня и какого пространства? спросил он, рассматривая ее. Она недоуменно подняла глаза на Рейдена.

- Он спрашивает о твоих кланах, - объяснил он.

- А-а. Мои кланы Огонь и Пространство. Это Элементы Стихий, - гордо сказала девочка. Потом она подозрительно сощурилась. Ты ведь знаешь, что такое Элементы Стихий, правда?

Он судорожно кивнул. Потом опомнился и помотал головой.

Рейден рассмеялся, но умолк, услышав чьи-то приближающиеся шаги.

- Папа! позвала Нова, махая ручкой. Но отец не помахал ей в ответ. Желтый едва не выбежал из комнаты, когда он подошел ближе и остановился на ступеньках возле трона. Отец Новы был очень высоким, с темными волосами и глазами, хотя кожа была белой, как у Рейдена и Новы. Его одежда была сделана из переливающейся ткани, напоминавшей шелк, но все-таки это был не шелк. А в его глазах читался холод. И опасность.

- Вижу, ты его нашел, - произнес высокий мужчина, оглядывая Желтого с ног до головы.

Рейден кивнул. Улыбка сбежала с его лица, и Желтый понял, что Рейден чувствует себя так же неуютно, как и он сам.

- Хико сказала

- Сейчас Хико здесь нет, - прервал его отец Новы. Она в соседнем Царстве. Но она передала мне, что мальчик будет жить с нами, пока - Он с неприязнью взглянул на Желтого, - не будет решено по-другому.

С этими словами он ушел, повернувшись так резко, что его плащ взметнулся в воздухе. Желтый вздрогнул и посмотрел на Рейдена.

- Ты не уйдешь, ведь правда? дрогнувшим голосом спросил он.

Рейден присел на одно колено, и его глаза оказались на одном уровне с глазами мальчика.

- Я должен идти, но скоро вернусь.

- Почему ты уходишь? Желтый начал плакать. Он не хотел оставаться с этим страшным темным человеком.

Рейден крепко обнял мальчика, и Нова тоже.

- Мне нужно сообщить о тебе твоей новой семье, - сказал он. Но не волнуйся. Нова будет здесь, и скоро вернется ее мать.

- Вечером, - встряла Нова. Она у тети Селебрии.

- Ну вот, видишь? И мама Новы тебе понравится. Рейден весело взъерошил рыжие волосы Новы.

- Нам будет весело, Желтый Тлюпан, - добавила Нова.

- Тюльпан, - поправил Желтый, хлюпая носом. Он неохотно отстранился от Рейдена, но от Новы не так-то просто было избавиться. Она обхватила ногу Рейдена и повисла на ней.

- Когда ты снова ко мне придешь? требовательно спросила она.

- Скоро, когда вернусь за Желтым, - ответил он, пытаясь отцепить ее от себя. И тогда мы все вместе пойдем в Бар.

- В Бар? Правда? взвизгнула Нова.

- Только если ты от меня отцепишься, - прибавил Рейден. Нова отскочила и заговорщически шепнула Желтому:

- Тебе понравится Бар. Там взрослые говорят Плохие Слова.

- Нова! воскликнул Рейден. Никому про это не рассказывай, а то мне не разрешат с тобой туда ходить!

- Хорошо, - надулась Нова. Она явно терпеть не могла хранить секреты.

- А теперь, Нова, покажи Желтому его комнату

Не успел Рейден это произнести, как Нова схватила Желтого за руку и побежала прочь. Рейден помахал им вслед и телепортировался из комнаты.

***

- Ты что, так и будешь целый день стоять у окна? сердито спросила Нова. Что ты там разглядываешь?

- Небо, - ответил Желтый, высовываясь дальше из окна. Он никогда не жил в двухэтажном доме, но с самого рождения привык к высоте и к тому, чтобы глядеть на пейзаж сверху. Почему все такое зеленое?

- А что, бывает как-то по-другому? не поняла Нова. Она копалась в деревянном сундуке с одеждой. Ты будешь богом или смертным?

- Что? Желтый все же слез с подоконника.

- Богом или смертным? Или, может, лучше выпьем чаю? Рейден никогда не хочет. Нова вытащила скатерть и расстелила на небольшом столике, стоявшем посреди комнаты.

Желтый с интересом смотрел на ее действия.

- А, так это кровать. - понимающе кивнул он. Нова удивленно уставилась на него.

- Нет, это стол. Обеденный, - уточнила она.

- Что?

- Ну стол, Желтый. Вот как ты ешь ужин? Она смотрела на него с таким видом, как будто объясняла невероятно простые вещи абсолютному тупице.

- Из миски, - гордо ответил Желтый, обрадовавшись, что хоть на этот вопрос может ответить.

- А на что ты ставишь миску? продолжала Нова.

- Э-э-э На колени?

Только Нова собиралась что-то сказать, как скрипнула тяжелая дверь, и вошел Космос.

- Оставь его в покое, Нова, он всего лишь недоразвитый смертный из какого-то отсталого Царства, - резко сказал он. А теперь убери это все, ужин почти готов.

- Хорошо, папа. покорно откликнулась Нова, глядя в пол. Желтый проскользнул поближе к столу, чтобы в случае чего успеть быстро под него спрятаться.

- А ты, Желтый, - бросил Космос, в упор уставившись на малыша, - не слишком-то привыкай к этому месту. Мы отправим тебя к Хранительнице при первой же возможности.

Он вышел из комнаты, с грохотом захлопнув за собой дверь. Оба ребенка вздрогнули. Нова сказала извиняющимся тоном:

- Он иногда сердится. Но он хороший.

- Он мне не нравится, и я боюсь. Я хочу домой! Голосок Желтого делался все звонче и выше, и в конце концов мальчик разразился слезами.


Для Желтого ужин стал чем-то волшебным. На столе стояло больше еды, чем он видел, наверное, за всю свою жизнь. Как пользоваться вилкой, он не знал, так что отложил ее в сторону и принялся есть руками. И ел, и ел. В качестве последнего блюда ему дали жидкий суп.

Нова постоянно щебетала, обращаясь к отцу, который по большей части не обращал на нее внимания. Несмотря на уверения Новы, ее мать, Хико, еще не вернулась. Желтый уже успел соскучиться по своей собственной матери и даже по сестрам. Когда дети наелись, Космос в порыве отцовских чувств разрешил Нове пойти вместе со смертным в обсерваторию. Конечно, Желтому это слово ничего не сказало, но Нова очень обрадовалась и убежала вместе со своим новым другом так скоро, как только позволяли приличия.

- Что такое - Желтый замялся, пытаясь вспомнить странное слово.

- Обсерватория, - с воодушевлением подсказала Нова. Это самая интересная комната! Такая есть в каждом замке. Мама говорит, таков обычай. Там так здорово! ликующе взвизгнула она.

- А что здесь делают? поинтересовался Желтый, входя в просторную темную комнату.

- Смотрят на всякие штуки. На карты, на книги с картинками и все такое. Нова зажгла свечу и вставила ее в светильник на стене. Но надо вести себя осторожно. Очень осторожно, - сделала ударение она, словно одного осторожно было недостаточно.

Желтый только кивнул и принялся ходить по комнате. Повсюду стояли полки, доверху набитые книгами. Хотя Желтый и не знал, что такое книги и полки, но решил, что выглядят они очень внушительно. Внушительно, но не так интересно, как большая штуковина возле окна.

- Что это? спросил он, на цыпочках подходя к ней и стараясь не трогать.

- Это - Нова наклонила головку на бок. Теле-что-то.

- А-а. Желтый попробовал выглянуть из окна и посмотреть на ночное небо, но теле-что-то мешало. Тут он заметил, что любопытная штуковина пустая внутри, и заглянул в нее с одного конца. При виде огромных звезд Желтый ахнул. Впервые в жизни он смог посмотреть на промелькнувший метеор, на далекий спутник, хотя, разумеется, он не знал, что такое спутник. Нова, пролистав какую-то книгу, попыталась привлечь его внимание, но мальчик был слишком поглощен своим занятием и даже не заметил ни ее, ни открывшейся двери.

- Мама! пискнула Нова, бросаясь к матери, которая тут же подхватила девочку на руки и широко улыбнулась.

- Как дела, милая? спросила Хико, целуя дочку в щеку.

- Хорошо! Ты видела Желтого? Нова показала пальчиком в его сторону.

- Нет, еще нет, - улыбнулась Хико. Она подошла к телескопу, но мальчик даже не услышал ее шагов. Интересно, да, Желтый?

Услышав незнакомый голос, Желтый поднял голову и вздрогнул, увидев Хико. По его мнению, огненно-рыжие длинные волосы придавали ей какой-то неестественный облик, и малыш попятился. Но женщина не казалась суетливой, как Нова, или презрительной, как Космос. Она только еще раз улыбнулась и ласково погладила его по голове.

- Ты нам очень подходишь, - мягко сказала она. Пора спать, милая, - Хико опустила Нову на пол.

- А можно я еще здесь побуду? попросила Нова.

- Нет. Утром придет Рейден, и тебе нельзя не спать всю ночь.

Хико взяла Нову за маленькую ладошку и протянула другую руку Желтому. Ему не хотелось уходить от звезд, но он понял, что выбора нет. Тут, конечно, многое было по-другому, но ложиться спать надо было точно так же.


Хико отвела детей в комнату Новы - для Желтого там поставили еще одну кровать. Она поцеловала дочку на ночь, потом подошла к Желтому.

- Тебе грустно, Желтый. Но не волнуйся ни о чем. - утешила она мальчика, поплотнее накрывая его одеялом. Я буду в соседней комнате. Если тебе опять станет грустно, я это почувствую.

- Хорошо, - шмыгнул носом Желтый. Через пару мгновений он больше не смог сдерживаться. Я скучаю по маме! Я хочу домой! заплакал он, цепляясь за Хико. Она крепко обняла его.

- Я знаю, Желтый. Знаю. - прошептала она, сажая мальчика на колени.

- Моя мама умерла, ведь так? всхлипнул он. Как и папа?

- Нет, нет, - покачала головой Хико. Твоя мама жива. Она жива, и ты ее скоро увидишь.

- Значит, я ей больше не нужен. - мрачно сказал Желтый. Я так и знал. Рейден ошибся.

- О чем ты говоришь?

- Я слышал. Они собирались убить нас, но Рейден перенес нас на большое поле и сказал, что мама хочет, чтобы я был счастлив.

Хико поразилась тому, каким обыденным тоном мальчик это произнес. Он понял, что его соплеменники хотели убить его. Богиня очень огорчилась, что такому малышу пришлось уже столь многое пережить, но она знала, что это лишь начало долгого и трудного пути, который ему предстоит.

- Твоя мама, - начала Хико, прижав Желтого к себе, - знала, что тебе предстоит особенный путь. Ты необычный мальчик, Желтый, и мы будем заботиться о тебе. Учить тебя тому, что ты должен знать. А когда обучение закончится, ты сможешь вернуться домой, к твоей семье. А до этого ты будешь жить у великого учителя, очень необычного человека. Обещаю, скучно тебе не будет.

- Я скучаю по горам, - всхлипнул мальчик, зарывшись лицом в ее плечо. И по дому тоже.

- Знаю. Я знаю, что ты чувствуешь. Я выросла очень далеко отсюда, но мне тоже пришлось уйти, и я научилась считать вот это место своим домом. - тихо сказала Хико. Поверь мне, все будет к лучшему.

Желтый кивнул, и она вновь уложила его в постель и прикрыла одеялом. Поцеловав мальчика на прощание, Хико задула лампу, висевшую у изголовья Новы.

- Увидимся утром, - улыбнулась она и вышла из комнаты, тщательно закрыв собой дверь.

Двое детей остались в одиночестве. Нова быстро уснула, но Желтый не спал, широко раскрытыми глазами глядя в темноту. В самой комнате, во всем замке, было очень тихо, и он не был уверен, что ему это нравится. И кровать тоже была какая-то странная слишком мягкая и высокая. Взяв мягкую подушку и одеяло, Желтый слез на пол, устроился поудобнее и, наконец, заснул.

***

На следующее утро Хико разбудила детей и повела их завтракать. Космоса нигде не было видно, и Желтый немного расслабился. Как волк, он накинулся на хлопья с молоком, не обращая внимания на ошарашенное личико Новы.

- Ты что, никогда не бываешь сыт? воскликнула она.

Он выглянул из-за миски только для того, чтобы укоризненно взглянуть на девочку, после чего вернулся к наисерьезнейшей задаче - набиванию рта хлопьями.

Хико слегка усмехнулась, глядя в собственную тарелку. У нее было какое-то отстраненное выражение лица, и это не ускользнуло от внимательного взгляда дочери.

- Что-то случилось? спросила Нова.

- Нет, ничего, - быстро ответила Хико. Она отложила вилку и уставилась в окно. Ничего особенного.

- Ты думаешь о Рейдене, так? догадалась Нова с чисто детской проницательностью.

Хико вздрогнула. Услышав имя Рейдена, Желтый поднял голову от миски, выглядя довольно комично с набитыми щеками.

- Нет, почему ты так решила? спокойно осведомилась Хико.

- Ты всегда говоришь ничего, если скоро должен прийти Рейден. - обиженно сказала Нова. Она надулась, потому что мать никогда не могла сказать ничего внятного по этому поводу. Хико собралась было что-то объяснить, но тут заметила, что на них пристально смотрит Желтый, и опустила голову к тарелке. Нова сердито взглянула на мальчика, а тот только смущенно пожал плечами.

Раздался стук в дверь. Хико вскочила на ноги, Нова бросила вилку, а Желтый одним глотком проглотил хлопья. Дверь распахнулась, и вошел Рейден.

- Доброе утро, - кратко поздоровался он. Хико застыла на месте, не говоря ни слова, но Нова подбежала к Рейдену и бросилась в его протянутые руки. Желтый тоже встал, исключительно из вежливости, так как не знал, что ему делать.

- Желтый, ну и как тебе здесь? поинтересовался Рейден, опуская Нову обратно на пол. Хорошо спал?

Малыш кивнул.

- Он спал очень хорошо, - ответила Хико, - если учесть, через что ему пришлось пройти. Голос богини звучал очень напряженно. Рейден тоже нервничал, но лучше владел собой.

- Прекрасно. Что же, Желтый, тебе пора познакомиться с твоим новым домом. - сказал Рейден мальчику, все еще стоявшему у стола. Хранительница ждет тебя.

- Вот это сюрприз, - мрачно сказал кто-то, и в комнату вошел хмурый Космос. Здравствуй, Рейден.

- Здравствуй, Космос. Рейден напрягся.

- Вижу, с Хико и Новой все в порядке. - бросил Космос, прожигая жену взглядом. И с Желтым, разумеется.

- Я пришел за мальчиком, Космос, а не для того, чтобы драться с тобой. Но если очень хочешь, могу доставить тебе это удовольствие. - произнес Рейден, опасно понизив голос. Он шагнул вперед, но между ними бросилась Хико.

- Я не допущу никаких ссор между вами двумя, - жестко заявила Хико. Желтый, ты готов идти?

- Да, - кивнул Желтый. Я только схожу за своей одеждой. На нем все еще была пижама Новы.

- На новом месте у тебя будет другая одежда, - миролюбиво сказал Рейден, не обращая на Космоса внимания. Тебе дадут все, что потребуется.

- Нет, она мне нужна, - настаивал Желтый.

- Оставь его в покое, Рейден, - фыркнул Космос. Пусть смертный одевается, как ему положено.

- Пойдем, Желтый, - вдруг выпалила Нова, схватила мальчика за руку и выбежала с ним из комнаты.

Желтый растерянно бежал за ней по каменному коридору.

- Я не понимаю! крикнул он. Нова даже не обернулась, но он видел, что она с трудом сдерживается, чтобы не заплакать.

В ее комнате лежала одежда Желтого, а также тот маленький хрустальный камешек, что он принес с собой из дома. Мальчик снял куртку от пижамы и надел свою рубашку. Он заметил, что Нова повернулась к нему спиной, и решил, что это довольно странно. Его сестры так не поступали, но он знал, что в семье Новы все может быть по-другому. Переодевшись, он аккуратно сложил пижаму и оставил ее на кровати.

- Теперь я могу идти, - сказал он, давая Нове понять, что можно повернуться. Но она все равно стояла спиной к нему. Нова?

Она тихо плакала, спрятав личико в ладонях.

- Я не хочу, чтобы они ссорились, - шмыгнула носом девочка, когда Желтый подошел к ней. Если они вместе, то всегда ссорятся.

- Рейден и твой папа?

Она кивнула.

- И я никогда не бываю вместе с мамой и папой либо с одной, либо с другим. А если приходит Рейден, они готовы убить друг друга, - всхлипнула она.

- Этого не будет, - успокаивающе сказал Желтый, гладя ее по плечу. Мои мама и дядя тоже так же ссорятся.

- Я буду по тебе скучать, Желтый Тлюпан, - Нова вытерла слезы.

- Тюльпан, - грустно поправил он.

***

Он молча вошел в комнату и подождал, пока взрослые заметят его присутствие. В кулачке он крепко сжимал камешек и шаркал сандалиями по полу. Наконец, Рейден взглянул в его сторону и прекратил спорить с Космосом.

Выдавив из себя улыбку, он наклонился и поднял мальчика на руки.

- Пожалуй, я лучше пойду. - просто сказал Рейден, кивнув Хико в знак прощания.

- Да, так будет лучше всего. - язвительно сказал Космос.

Рейден закрыл глаза, и Желтый последовал его примеру. Через мгновение он снова открыл их и увидел, что находится в самом странном месте, которое только можно себе представить.

Он был в комнате, стены, пол и потолок которой были сделаны из какого-то твердого прозрачного материала. Придя в себя от изумления, Желтый понял, что это хрусталь, точно такой же, как и в его камешке. Рейден поставил мальчика на пол, но он не двинулся с места, не отходя от Рейдена и не делая попыток получше рассмотреть комнату.

Желтый услышал скользящий звук, обернулся и увидел, что хрустальная плита на одной из стен отъехала в сторону. Сквозь проход в комнату вошла женщина, державшая в руке жезл, наподобие тех, что иногда носили с собой старейшины, но только у ее жезла на конце был большой темно-красный камень. И она вовсе не была старейшиной, а совсем молодой, моложе Рейдена.

- Так значит, это он. - произнесла она лишенным выражения голосом. Оставь нас.

- Нет! вскрикнул Желтый, цепляясь за рукав Рейдена. Нет! Не оставляй меня здесь!

- С тобой ничего не случится, обещаю, - сказал Рейден, взглянув на женщину. Та кивнула. Не бойся. Я скоро приду навестить тебя.

Очень осторожно, но твердо он отцепил мальчика от своего одеяния и слегка подтолкнул его навстречу женщине.

Желтому пришлось задрать голову вверх (и вверх), чтобы посмотреть на нее женщина была высокой. На ней был очень странный костюм, не похожий ни на один из тех, что ему приходилось видеть. Длинные волосы, черные и прямые, были в точности как у него, и глаза тоже были черными и слегка раскосыми. Она была такой же, как он.

Он обернулся к Рейдену, чтобы спросить, так ли это, но оказалось, что он уже исчез. Мальчик испуганно взглянул на женщину. Она не улыбнулась.

- Я Хранительница, - сказала она. Ее голос звучал странно не холодно, как у Космоса, но и не ласково, как у Рейдена или Хико. В нем не было слышно ни смеха его сестер или Новы, ни нежности матери. В этом голосе не было ничего, и Желтому это не понравилось. Теперь ты будешь жить со мной, и я буду учить тебя твоим обязанностям.

- А потом я смогу вернуться домой? с надеждой спросил он.

- Если захочешь, - ровным тоном ответила она, повернулась и зашагала прочь. Хрустальная панель вновь раздвинулась перед ней. Женщина на секунду обернулась. Иди за мной, Желтый Тюльпан.

Он послушно последовал за ней, держась на некотором расстоянии. Коридор, по которому они шли, был сделан из того же самого хрусталя, что и комната. Стены были достаточно толстыми, чтобы сквозь них ничего не было видно, но и достаточно тонкими, чтобы пропускать свет. Глядя на женщину сзади, Желтый заметил, что волосы у нее какие-то не такие. Да, они были похожи на его собственные только длиннее но все же что-то в них было не так.

Вдруг она резко остановилась и повернулась к стене, которая тут же распахнулась, как дверь, залив коридор неярким белым светом. Женщина шагнула в проход, и Желтому ничего не оставалось, кроме как с опаской последовать за ней.

Они очутились в поле. Трава была не очень высокой, но ему все-таки приходилась по грудь. Но женщине Хранительнице она не доходила до пояса. Женщина по-прежнему шла, не останавливаясь, и Желтому пришлось бегом догонять ее. В небе сияло солнце, и Желтый увидел, что они подходят к маленькой роще, как вдруг женщина, казалось, упала. Мальчик растерянно подбежал ближе и чуть не провалился в небольшой овражек. Он все же сохранил равновесие ведь он родился в горах и спустился на дно лощины. Там протекала река, кое-где на берегу была видна красная почва. На противоположной стороне узкой долины росли деревья. Женщина стояла возле воды и ждала его.

- Что ты видишь? спросила она, когда Желтый подошел ближе. На этот раз ее голос звучал почти ласково, хотя все еще сохранял отстраненный оттенок.

- Реку, деревья и землю, - ответил он. Иногда старейшины тоже задавали подобные вопросы, на которые нельзя было дать однозначного ответа.

- Загляни в реку, - сказала она, показывая туда жезлом.

Желтый присел на колени возле воды и посмотрел вниз. Он заметил, как маленькая рыбка сверкнула чешуей среди волн, увидел колышущиеся водоросли.

- А теперь ты что-нибудь видишь, мальчик? спросила она, заглядывая ему через плечо.

- Я вижу рыбу - Он осекся от неожиданности. На секунду мальчику показалось, что он видит лицо Рейдена, и обернулся. Но, кроме него самого и Хранительницы, на берегу никого не было. Я вижу

Опять вспыхнуло изображение, на сей раз какого-то незнакомого мужчины. А потом еще одного. Потом Желтый увидел Рейдена и женщину, похожую на Хико.

Мальчик наклонился ближе, не отрывая глаз от странных видений. Он не замечал, что шум реки сменился протяжными стонами, вздохами, восклицаниями и смехом. Он услышал какую-то речь на непонятном языке, и изображения стали четче. Теперь он видел Рейдена еще с кем-то.

Но этот Рейден был совсем другим. Не мягким и ласковым, каким его помнил Желтый. Он сражался с каким-то человеком, и из его пальцев вылетали молнии. Мальчик ахнул, увидев, как второй мужчина падает. Рейден убил его.

А потом появился Космос и схватил Хико за шею. Желтый вскрикнул одновременно с ней и вскочил на ноги. Видения исчезли, и единственными звуками вокруг остались шум ветра и журчание воды. Мальчик весь дрожал.

Женщина тоже опустилась на колени и вгляделась в воду.

- Ты совершенно особенный, - прошептала она. Но ты еще не готов.

- Я хочу домой. - захныкал Желтый, начиная плакать. Мне здесь больше не нравится.

- Тогда пойдем. Хранительница выпрямилась и протянула мальчику руку. Все еще в слезах, Желтый несмело взял ее, и они вместе ушли из долины.

***

Желтый резко сел на кровати, проснувшись от непонятных звуков. Он уже давно привык к тишине Дворца по сравнению с гомоном его родной деревни.

Его деревни. Теперь это казалось просто сном. Мальчик огляделся и, убедившись, что в комнате никого нет, снова положил голову на подушку. Но он знал, что теперь быстро заснуть не сможет.

Он повернулся на другой бок и устроился поудобнее. Кровать, хотя он к ней привык, все еще была для него слишком мягкой, и из-за этого он плохо спал. Он постарался не обращать на это внимания и закрыл глаза.

На краткий миг он вспомнил о своей семье. Как там его мать? А старшая сестра, Оранжевая Вишня, есть ли у нее дети? Он не знал, сколько уже времени прошло здесь, во Дворце. Каждый день был похож на предыдущий сначала завтрак, потом занятия, потом обед, потом опять занятия, потом ужин, потом чтение, пока не наступало время ложиться спать. Для мальчика это было очень трудно, но Хранительница не позволяла никаких поблажек. Ни разу за все время, проведенное здесь, он не осмелился возражать ей она все еще внушала ему ужас.

Хотя Хранительница немного смягчилась, она по-прежнему была суровой и отстраненной. От нее невозможно было ожидать даже малейшего проявления склонности или привязанности, или каких-нибудь других теплых чувств. Но она всегда была справедлива и обладала бесконечным терпением. Она просто не умела любить.

Похоже было, что в их крыле Дворца никто больше не жил. Желтый даже не был до конца уверен, кому принадлежит Дворец, но знал, что люди вокруг них все же есть. Иногда он видел их мельком во время прогулок, или же кто-нибудь приходил с посланием от Хранительницы.

Иногда ему хотелось опять вернуться в замок, увидеть Нову, поиграть с ней. Он провел там всего лишь одну ночь, но за эту ночь изменилась вся его жизнь.

Он почувствовал, что засыпает, зевнул, повернулся на бок и окончательно провалился в сон.


Желтый сидел за столом, лениво ковыряя вилкой яичницу, когда вошла Хранительница. Он тут же вскочил на ноги, удивившись про себя, что она пришла так рано.

- К тебе пришли, - сказала она, повернулась и вышла сквозь открытую дверь.

Желтый озадаченно ждал, и, наконец, знакомая фигура появилась в дверном проеме. Это был Рейден.

- Желтый! воскликнул он. Давно не виделись!

- Разве? не смог удержаться от вопроса Желтый.

Рейден грустно кивнул.

- Прости, что не приходил раньше, но у меня было много дел. Но мы наверстаем упущенное, хорошо?

Желтый с готовностью кивнул. Надо же, настоящее человеческое общение впервые за

Он нахмурился.

- Сколько времени прошло? внезапно спросил он.

Рейдену стало неловко.

- Три года, Желтый. Мне очень жаль.

Мальчик без сил опустился на стул. Три года. Целых три года. А он и не замечал, что прошло уже столько времени. Хранительница никогда не упоминала ни о его дне рождения, ни о своем, а времен года в этом странном месте не было совсем. Желтый закрыл глаза, и на него нахлынули видения прошлого: Оранжевая Вишня с детьми; мать у себя дома Быть может, Красная Роза тоже уже вышла замуж, за кого-нибудь из соседней деревни. Наверное, о нем уже все забыли. Мальчик открыл глаза.

- Ты так повзрослел. - сказал Рейден словно бы самому себе.

- Три года прошло. - напомнил Желтый.

- Да, я знаю, но в тебе появилось что-то неуловимо взрослое Не могу точно сформулировать. - пробормотал он.

- Я делаю все, чтобы как можно скорее обучить его. - послышался голос сзади. Это была Хранительница, стоявшая возле хрустальной стены. Ему придется со многим справляться в одиночку.

- По-моему, ты слишком уж усердствуешь ему же всего девять лет. - заметил Рейден. Похоже, они забыли, что Желтый стоит от них в двух шагах.

- Его сестре двенадцать, а она уже замужем, - сказала Хранительница, рассеянно постукивая жезлом о пол. Разве он не должен начать жить своей жизнью в таком же возрасте?

- Это не одно и то же, Сецуна, и ты это прекрасно знаешь.

- Будет лучше, если он научится всему поскорее, до того, как отправится в свободное плавание. Мне это известно по опыту, Рейден-сама. Поверь мне.

Рейден не ответил и вместо этого пару секунд пристально глядел на Желтого. Мальчик тоже посмотрел на него, своим обычным напряженно-изучающим взглядом.

- Ну, Желтый, - наконец произнес мужчина, - что скажешь насчет прогулки по дворцовому саду? Можем поболтать, и ты расскажешь мне, как там твоя учеба.

- С удовольствием, - улыбнулся Желтый. Он снова поднялся и направился к двери. Рейден протянул руки, и мальчик буквально кинулся к нему, радостный, что за все эти годы его, наконец, кто-нибудь обнимет. В тот миг, когда его ладошка коснулась руки Рейдена, последовала яркая световая вспышка, пронзительный звук, и вся окружающая реальность исчезла.

Пронзительный звук превратился в крик, и Желтый оказался в темном, жутком месте. Рассказы о логовах демонов вновь ожили в его сознании, когда Желтый получше рассмотрел обитателей черной пещеры это место было очень похоже на пещеру сгрудившихся в дальнем углу. Кто-то выступил из теней высокий мужчина, одетый в черную кожу, весь увешанный оружием и жуткими украшениями в виде черепов. С другой стороны появился Рейден, окруженный воинами-демонами.

- Я не хочу сражаться с тобой, Шао Кан! крикнул он, и вокруг него засверкали голубые молнии.

- Плохо. Потому что я хочу сражаться с тобой, - Шао Кан, предводитель демонов, вынул меч из ножен и бросился вперед. Желтый в ужасе вскрикнул, но они его не слышали не могли слышать. Мальчик огляделся в поисках выхода, но ничего похожего не увидел. Он хотел отвернуться, но был вынужден смотреть, как Рейден сражается с демонами, обрушивая на них мощные удары молний. Шао Кан не обращал внимания на то, что ему под ноги толпами падали его приспешники, и продолжал наступать.

Желтый снова закричал и резко вырвался обратно в реальность.

Он лежал на земле, окруженный серым туманом. Он решил, что это туман, но это могли быть и остатки его собственных видений. Откуда-то снаружи доносились голоса, но Желтый не хотел уходить. Здесь ему было спокойнее. Здесь он и должен был быть.

- слишком рано. - Женский голос, знакомый, но не вызывавший приятных чувств, а скорее раздражение и тревогу.

- Как может быть слишком рано? Еще голос, мужской, и тоже знакомый. Он пробудил болезненные воспоминания, и Желтый непроизвольно съежился. Ему хотелось остаться здесь, навсегда, где память его не тревожила.

- Не знаю. Я знаю только, что он гораздо сильнее, чем мы думали. Нужно начинать следующий этап обучения.

- И он потеряет последнюю надежду на исполнение своих мечтаний. - тихо произнес мужской голос. Он не откажется от этого.

- Откажется. Он должен. жестко сказала женщина.

Желтый опять потерял сознание.


Он очнулся в своей постели. Судя по тому, что в комнате было темно, уже наступила ночь. На краю кровати кто-то сидел это была Хранительница.

- Я хотел спросить тебя кое о чем, - прохрипел Желтый внезапно севшим голосом.

- Да? отозвалась Хранительница. От камня на вершине ее жезла исходил слабый свет.

- Кто такой Рейден? Желтый сделал попытку сесть.

Хранительница долго не отвечала.

- Ты должен был догадаться сам.

Желтый задумался. Ответ пришел к нему сразу же, как будто кто-то вложил его ему в голову.

- Он демон. Услышав это, Хранительница вздрогнула, и ее лицо выразилло сильнейшее удивление впервые за все время, что Желтый знал ее. Он демон, - повторил Желтый, на этот раз увереннее, чем прежде. И он, и Космос, и Хико. Они все демоны из низших миров. Я видел это.

Хранительница начала было говорить, но умолкла, не зная, что сказать, и как.

- Они не демоны. Они боги, Желтый Тюльпан. Бессмертные, которым принадлежит Вселенная.

- Они убивают друг друга, - насупился Желтый. Боги так не поступают.

- Это люди думают, что боги совершенны, - мягко возразила Хранительница. Это мы так думаем, и мы ошибаемся.

Она уложила его обратно в постель.

- Ты устал. У тебя было видение, и это забрало много сил. Спи. С завтрашнего дня начнется настоящая учеба.

***

Они вернулись в ту долину, в которой побывали в самый первый день. Желтый очень тихо смотрел, как его учительница опускается на колени возле реки и касается воды кончиками пальцев. Когда она вынула руку, с которой капала вода, Желтый вновь увидел вспышку звуков и образов, но это длилось меньше секунды.

- Я учила тебя, - без предисловий начала Хранительница, - для того, чтобы ты занял мое место.

- Твое место? Зачем? воскликнул Желтый. Если честно, он не очень удивился, потому что еще раньше предвидел такую возможность, обдумывая причины, по которым мог стать учеником Хранительницы. Но услышать это из ее собственных уст, получить четкое объяснение это показалось ему чем-то невообразимым.

- Потому что его должен кто-то занять. - ответила она с намеком на улыбку. Мальчик промолчал. Он уже давно понял, что молчание ценится больше, нежели пустые и ничего не значащие замечания, сказанные только для того, чтобы заполнить паузу.

Хранительница гордо выпрямилась и ударила жезлом о землю.

- Я Хранительница Времени. - объявила она. Мой долг охранять поток времени и пространства и следить за ним ради безопасности всех смертных. Ты, Желтый Тюльпан, станешь Хранителем вместо меня, когда я уже больше не смогу выполнять свои обязанности. Вот для чего тебя забрали из семьи чтобы ты учился и принимал свой долг Хранителя как полагается.

Желтый только смотрел на нее в ошарашенном молчании. Все это невозможно было принять сразу. Но Хранительница и не ожидала ответа. Она шагнула к мальчику и положила ему руку на плечо, подталкивая его в сторону реки.

- Это поток времени. - сказала она. - У него есть начало и конец, и он обтекает все препятствия, смывая и сглаживая все на своем пути.

Она нагнулась и подняла листок, упавший с дерева.

- Смертные не видят его, ибо находятся внутри потока. Но ты и я в этой долине мы вне его. Мы находимся над потоком и можем управлять им. И я научу тебя изменять течение времени и использовать эту способность во благо Метавселенной.

- Мета чего? запнулся Желтый. У него кружилась голова.

- Я знаю, что тебе трудно это принять. Но учиться нужно сейчас, мальчик, пока ты не стал старше.

- Как я могу стать старше, если мы находимся вне времени? спросил он, глядя на реку и пытаясь понять, какой же все-таки смысл заложен во всем этом.

- Сейчас мы вне его. Но если мы вернемся во Дворец, в субъективную реальность, то будем подвержены влиянию времени, как и все остальные смертные. Конечно, это будет происходить гораздо медленнее, но все равно будет. Она объяснила это таким же спокойным и безмятежным тоном, каким могла бы сказать, что сегодня хорошая погода. Для нее это было так же естественно. Хранительница вгляделась в лицо Желтого, наблюдая за его реакцией. Ты еще не готов.

- Готов, - выдавил он, не успев даже понять, что говорит. Наверное.

Хранительница покачала головой.

- Нет. Я вижу, что ты еще не понимаешь. Мы вернемся сюда позднее и попробуем еще раз. Может быть, тогда ты примешь это легче.

Она стала подниматься вверх по склону, не глядя на Желтого. У нее не возникало даже тени сомнения, что он может не последовать за ней.

Но этого не сделал. Он сидел на берегу реки, рассеянно глядя в воду и не думая ни о чем.

В полоске синего неба нал головой, которую было видно из лощины, проплывали облака. Мальчик лег на землю и закрыл глаза. Естественно, он слышал шум воды и чувствовал дыхание ветерка, но щебета птиц не было. И насекомые молчали. Никто не жужжал над его носом или в ушах. Все было почти мертвенно спокойным.

Он снова открыл глаза и принялся размышлять над тем, что сказала Хранительница. Четкое и ясное знание того, зачем он здесь, давало ему ощущение близости, легкости. Он был уже не просто мальчиком, которого все перебрасывали из рук в руки, как мяч, а Хранителем-учеником, который скоро обретет власть над самим Временем. Над головой мальчика проплыло очередное облако, он пристально вгляделся в него и почувствовал, что все его чувства и мысли сужаются вокруг этого белого пятна

Резко втянув в себя воздух, он вышел из транса и обнаружил, что находится на окраине чего-то, похожего на большую деревню. Только очень странную: огромные чудовищные здания, сделанные из металла, со стеклянными окнами; люди, копошащиеся на кусках земли, отрезанных друг от друга полосами серого камня. Желтый испуганно вскочил на ноги, не зная, что делать. До сих пор он не видел ничего похожего ни в замке Новы, ни во Дворце. И Хранительница никогда не упоминала об этом месте. Расссматривая людей, он отметил, что они очень похожи на него. Некоторые каким-то сверхъестественным образом даже напоминали некоторых жителей его деревни. Желтый оглянулся и обнаружил, что стоит возле подножия огромной горы. Его охватил страх, и мальчик принялся испуганно озираться в поисках хотя бы чего-нибудь знакомого, но все вокруг было совершенно неузнаваемым.

Неподалеку от него на расстеленном на траве одеяле сидело незнакомое семейство и завтракало. Отец заметил Желтого и окликнул его, но мальчик не понял, на каком языке тот говорил, и это напугало его еще больше. Раньше, где бы он ни был, он по крайней мере, понимал, о чем говорят люди они разговаривали на его языке. Но эти люди были совсем другими.

Мужчина встал и подошел к Желтому. По интонации и жестам мальчик понял, что тот спрашивает, не заблудился ли он. Когда человек подошел ближе, Желтый попятился.

- Я не понимаю вашего языка! воскликнул он.

Мужчина недоуменно остановился, тоже не понимая, о чем говорит Желтый.

- Я хочу назад! выкрикнул в небо Желтый. Он увидел то же самое облачко, что и тогда, когда лежал в лощине


И вернулся обратно.

Он сел, весь дрожа. Ему хотелось плакать, но он знал, что Хранительнице это не понравится. Мальчик немного посидел, окончательно успокоившись, встал на ноги и поднялся наверх.

Хранительница ждала его. Они ничего не сказала и пошла дальше к Дворцу, словно Желтый задержался всего на несколько секунд.

***

Почти каждый день Хранительница на какое-то время отводила Желтого к потоку и заставляла медитировать, распознавая истинную суть образов. Иногда у него были видения, иногда нет. Хранительница никогда ничего об этом не говорила, пока он не рассказал ей, что видел, как Хико и Рейден вместе сражаются на песчаном берегу какого-то острова.

- Почему я всегда их вижу? спросил он.

- Ты видишь их не всегда. - уточнила Хранительница. Но часто.

- Почему? настаивал он.

- Потому что ты чувствуешь, что связан с ними. Если к тебе приходят видения людей и мест, которых ты знаешь, их смысл становится для тебя более ясным. - сказала она. Хранительница стояла, опираясь на земляную стену, и камень в ее жезле мягко пульсировал. Желтый заметил, что у нее на платье земляное пятно, на безупречном черном платье, в котором она постоянно ходила. Он никогда не видел ее в чем-нибудь другом.

Он вновь посмотрел на воду, заметил маленькое красное отражение и перевел глаза на жезл.

- Для чего это?

- Жезл?

- Да.

Она помолчала, нервно отряхивая платье. Хранительница никогда не нервничала, и Желтый предположил, что она обеспокоена чем-то действительно серьезным.

- Жезл фокусирует энергию времени, так, чтобы мы могли ее использовать.

- Использовать? Как? заинтересовался он.

Хранительница шагнула вперед и подобрала упавший лист.

- Я покажу тебе. - просто сказала она.

Она подошла к реке и бросила листок в воду. Он медленно поплыл вниз по течению.

- Достань листок. - приказала она.

Желтый замялся. Чем ближе он подходил к воде, тем ярче и дольше становились видения, и ему совсем не хотелось ее касаться.

Она кивнула.

- Мне тоже не хочется входить в воду. Впервые она открыто заговорила о мощи потока. Вместо того, чтобы подходить к реке, она подняла жезл, и красный камень на его вершине засветился. Желтый завороженно смотрел, как вода сама собой взлетает вверх, бросая листок прямо в руки Хранительнице. Лист даже не намок.

- Вот для этого и нужен жезл. - сказала она, протягивая листок Желтому, но он не взял его. Для того, чтобы мы могли управлять потоком Времени, сами не погружаясь в него.

Желтый понимающе кивнул.

- А можно мне попробовать?

Она молча протянула ему жезл. Мальчик удивился, каким тот оказался легким. Он поставил его одним концом на песок, ожидая дальнейших указаний. Хранительница опять бросила листок в воду.

- Теперь - начала она, но ему показалось, что он и так знает, что делать дальше. Он начал поднимать жезл, как вдруг вода гигантской волной выплеснулась из потока прямо на них. Хранительница вскрикнула и рванулась к жезлу, но волна уже обрушилась им на головы.

Желтого охватила паника, и он крепко стиснул жезл, опираясь на него для устойчивости. От огромного количества воспоминаний, звуков, образов, запахов, разом нахлынувшего на него и промочив его до нитки, он пошатнулся, но собрал все мысленные силы, приказывая потоку вернуться назад.

Вода хлынула обратно в реку, и через мгновение поток опять стал прежним журчащим ручьем, каким был всегда.

Хранительница, промокшая насквозь, как и Желтый, стояла рядом с ним, вся дрожа. Листок лежал у нее на голове. Мальчик протянул ей жезл, и она схватила его так, словно от этого зависела ее жизнь.

***

Он сидел на краю лощины. Послышался звук шагов, направлявшихся к нему, но Желтый по звуку понял, что это не были шаги Хранительницы, ходившей по лугу плавно и едва слышно. Но ему не нужно было оборачиваться, чтобы посмотреть, кто это.

- Рейден. - тихо произнес он.

Бог присел рядом, стараясь не прикасаться к мальчику.

- Клянусь Создательницей, ты так вырос, Желтый.

Желтый не ответил и уставился взглядом прямо перед собой.

Рейден вздохнул, поняв, что это означает.

- Я знаю, ты обижаешься, что я так редко прихожу к тебе, но пойми, я

- Находишься в разгаре сражения с собственным братом за власть в своем Царстве. закончил Желтый. Я знаю.

- А-а. Хранительница тебе рассказала

- Нет. Я это вижу. Когда всматриваюсь в воду, или во сне. Сражения в Смертельных Битвах отражаются в самой структуре Метавселенной. - бросил Желтый.

Рейдена встревожила резкость, прозвучавшая в голосе мальчика. Но возразить ему было нечего. Все, что сказал Желтый, было правдой. Война с Внешним Миром нарушала естественный ход событий в Метавселенной.

- Я пришел, - нарушил молчание Рейден, - чтобы сказать тебе, что Хранительницу приглашают на собрание богов. Она, конечно, смертная, но она Хранительница.

- А какое отношение это имеет ко мне? Желтый все же повернулся к Рейдену, и глаза мальчика загорелись от любопытства.

- Ты тоже можешь пойти, если захочешь. Решать тебе, но там ты сможешь увидеть Нову. И познакомиться с другими. объяснил Рейден. Тебе это будет полезно. Лично я считаю, что ты должен идти.

- Ты что, меня заставишь?

- Нет. Тебе уже четырнадцать лет, и ты сам можешь решать, как поступать. Я решил, что тебе будет лучше познакомиться с другими людьми. Нельзя же расти в обществе одной Сецуны. Он усмехнулся. Не могу даже представить себе, каково это.

- Она мне нравится, очень, - сердито отозвался Желтый.

- Я имел в виду, что она не слишком хороший собеседник. Что случилось? Ты очень раздражен.

Желтый молчал.

- Желтый?

- Ничего, - тихо ответил мальчик. Он соскользнул с края лощины, подошел к потоку и уселся на берегу, скрестив ноги. Мне пора медитировать, - заявил он и закрыл глаза.

Рейден понял намек и ушел, не попрощавшись.


За обедом Желтый едва сдерживал себя. Он постоянно думал о приглашении Рейдена, и о том, что это может означать. Он сможет увидеть других людей, пускай даже они будут богами. Пускай даже они не похожи на него.

Пронзительный голосок где-то в глубине его рассудка напомнил, что тут никто не может быть похож на него, но Желтый отогнал его прочь. В первый раз после начала своей новой жизни он сможет увидеть людей!

Но больше всего он волновался, услышав о том, что там будет Нова. За все годы он ни разу не думал о ней, но память о том единственном дне, проведенном в замке, оставалась с ним всегда.

А еще ему было неловко за то, как он обошелся с Рейденом. Это же не вина Рейдена, что из-за его войны с Шао Каном юный Хранитель-ученик не спит по ночам, терзаемый видениями битв. Это же не вина Рейдена, что он бог и его способности пугают мальчика. Желтый изо всех сил старался не обращать на это внимания, но, несмотря на то, что он так вырос, в глубине души он все еще оставался пятилетним малышом из далекой горной деревни.

Он отбросил неприятные мысли и стал размышлять о том, что наденет на собрание. Он хотел показать Космосу и остальным, что он не просто недоразвитый смертный, а будущий Хранитель. Желтый не спросил Рейдена, когди именно будет собрание, но решил, что об этом знает Хранительница, и скажет ему.

***

- Сегодня?! воскликнул он, вскакивая со стула. Почему ты мне не сказала?

Хранительница удивилась, что было редким случаем, застигнутая врасплох его выпадом.

- Желтый, я не знала, что ты тоже идешь.

- Ну, я хотел - обиженно протянул он, вновь садясь на стул.

- Ты можешь пойти. утешила его она.

- Как? У меня не было времени, чтобы сшить что-нибудь. Он уронил голову на руки. Не могу же я пойти в своей обычной одежде.

- Сшить? удивленно повторила Хранительница. Зачем что-то шить?

- Ну а как же? Он поднял голову, но руки все еще лежали на столе. К тому же, я в последнее время как раз изучал кройку и шитье. У меня получилось бы.

- Конечно, получилось бы, - успокаивающе сказала она. Но дело не в этом.

- А в чем?

Она улыбнулась.

- В том, что жизнь во Дворце имеет свои преимущества. Я позову портных, дам им твои мерки и к вечеру у тебя будет костюм.

- Ты серьезно? спросил он, прежде, чем сообразил, что говорит, и пристыженно опустил голову.

- Как всегда, - серьезно отозвалась она, но в ее темных глазах блеснула искорка.


В этот день Желтый с трудом мог заставить себя сосредоточиться на занятиях. Время, проведенное у реки, прошло почти впустую он не мог сконцентрироваться достаточно, чтобы вызвать хоть какие-то видения. А когда они, наконец, пришли, то быстро прервались мыслями о Нове. Он не мог дождаться возможности увидеть ее, поговорить, рассказать ей о своем обучении. И они могли бы наконец выпить чаю теперь он знал, что это такое, и умел пользоваться вилкой, и не боялся темноты, и все знал о телескопах. Он может столько всего ей рассказать, и

- Желтый.

Голос Хранительницы, раздавшийся в лощине, немного напугал его. Он подянл голову и увидел, что она стоит на краю.

- Да?

- Возвращайся во Дворец, - как всегда, без улыбки, сказала она. У тебя не получается медитировать.

Он молча поднялся и последовал за ней в их крыло Дворца. Но там она повела его к его собственной комнате, а не к той, где обычно проходили занятия.

- Хранительница? недоуменно спросил он.

Она открыла дверь и махнула рукой в сторону кровати. Там лежал его новый костюм. Пурпурного цвета туника и брюки, с черной полоской по краю рукавов и воротника. К костюму прилагался широкий пояс более светлого оттенка, с красивой пряжкой, а туника спереди не расстегивалась, как большинство рубашек, которые приходилось видеть Желтому. Хранительница пощупала материю.

- Это покрой Империи, - сказала она. И сшито на славу. Этот костюм прослужит тебе долго, и я распорядилась, чтобы портные перешивали его по росту, когда будет нужно.

- Спасибо, - тихо сказал он, вложив в это слово всю свою благодарность.

- Не за что, - ответила она, тоже совершенно искренне.

***

Ему было не по себе. Хранительница открыла портал и шагнула внутрь, элегантная и уверенная в себе, одетая в пурпурно-черное платье, красиво оттенявшее ее длинные, до самых бедер, волосы.

Желтый тоже надел новый костюм, предварительно тщательно вымыв и расчесав свою угольно-черную шевелюру, теперь стянутую сзади в небольшой хвост. Он глубоко вздохнул и тоже исчез в портале.

И оказался в совершенно потрясающем месте. Чем-то окружающая обстановка напоминала замок Новы: огромный просторный зал с высокими сводчатыми потолками, украшенными великолепными фресками. Повсюду была позолота. Желтый знал, что это какой-то европейский архитектурный стиль, но какой именно, сказать не мог. Истории его обучали мало. На стенах с равными промежутками висели со вкусом подобранные канделябры, служа для освещения и украшения одновременно. Зал Главный Зал как понял Желтый, был забит буквально до отказа. Там были тысячи людей то есть богов, и они с Хранительницей были единственными смертными.

От этой мысли у него появился неприятный холодок в животе. Желтый окинул взглядом толпу, ища Хранительницу, но она растворилась в массе людей. Мальчик начал паниковать, ведь он никогда еще в жизни не видел так много народу. Здесь богов было больше, чем людей во всей его деревне, и ему пришлось бороться с желанием улизнуть обратно во Дворец. Потом он вспомнил, что все равно не сможет открыть портал без помощи Хранительницы.

- Желтый? окликнул его кто-то. Мальчик подпрыгнул на месте от испуга, но потом узнал голос Рейдена.

- Здравствуй, - выдавил он, когда бог подошел поближе, держа в руке бокал пунша.

- Рад, что ты здесь, - улыбнулся Рейден. Я знал, что тебе захочется пойти.

Желтый вымученно улыбнулся в ответ, и вытер ладони о штаны, надеясь, что сделал это незаметно. Рейден рассмеялся.

- Знаю, тут много народу, но ты привыкнешь. Когда попадаешь на такое собрание, всегда проходишь через три этапа: волнение, ужас, а потом тебе уже все равно. Поверь мне. Он похлопал Желтого по спине. Отличный костюм. Просто замечательный, если хочешь знать мое мнение. Ты выглядишь в нем лет на двадцать. Кстати - Рейден оборвал фразу на полуслове и скрылся в толпе. Желтый, опять разволновавшись, бочком протиснулся к стене, где народу было поменьше.

Прислонившись к стене, он принялся разглядывать пламя свечей, и тут к нему кто-то подошел. Молодая девушка, немного постарше его самого, очень похожая на Хико - с такими же огненными волосами, только глаза у нее сияли ярче.

- Здравствуй, - приятным голосом произнесла она.

- Здравствуй, - откликнулся Желтый, понятия не имея, кто она такая, и что ей нужно.

Молчание затянулось, и девушка начала слегка нервничать, переминаясь с ноги на ногу. Желтый продолжал ее рассматривать, и тут вспомнил о чем-то очень далеком

- Ты же Нова! воскликнул он, наконец-то узнав ее.

- Да, - улыбнулась она. Значит, ты Желтый. Рейден сказал, что ты будешь здесь.

Он расплылся в радостной улыбке. Ему так многое было нужно поведать ей, и он замялся, не зная, с чего именно начать.

- Я

- Я из кланов Пространства и Огня,- перебила она, протянув руку. Рада познакомиться с тобой, Желтый. Рейден говорил, что мы с тобой подружимся.

Он молча пожал ее руку, совершенно растерявшись и чувствуя, что у него кружится голова. Она не знала, кто он такой. Она его не помнила.

- Я тоже рад знакомству, - услышал он свой собственный голос. А внутри он чувствовал, что все его существо разбивается на куски. Долгие годы он ждал этой встречи, желая доказать, что он не просто низкорожденный смертный, каким его счел отец Новы, а она его не помнила.

Опять наступила тишина. Желтый и по натуре был не слишком разговорчив, а годы жизни с Хранительницей еще более укрепили эту черту. Его природная молчаливость наложилась на неловкость ситуации, а невыносимая внутренняя боль убивала любые попытки поддержать разговор, начатый Новой. И скоро девушка под каким-то предлогом отошла, оставив Желтого в одиночестве.

Рейден искоса наблюдал за этими двоими. Желтый говорил мало, как он того и ожидал, но происходило что-то еще. Лишь через несколько минут бог догадался, в чем дело: Нова не помнила своего бывшего приятеля.

- Бедный Желтый, - вслух сказал Рейден. Наверное, он совсем раздавлен.

- Что? произнес знакомый голос. Рейден оглянулся, увидел Хранительницу и кивнул в направлении Желтого и Новы. Юная богиня уже уходила, и Желтый с несчастным видом стоял у стены.

- Я предполагала, что это случится. тихо сказала Хранительница. Она покачала головой и вздохнула. Не следовало брать его сюда.

- Нельзя же вечно держать его в хрустальной башне, Сецуна. возразил Рейден и отпил из своего бокала. Ему неминуемо придется общаться с людьми и часто испытывать огорчения и трудности. Часть взросления.

- Забавно слышать, как ты читаешь мне лекцию о взрослении, - насмешливо улыбнулась она. Лорд Рейден, сколько времени уже прошло? Десять, может, двадцать тысяч лет?

- Намек понял. покачал головой Рейден. Просто мне очень неприятно видеть его таким одиноким и несчастным.

- Таков его путь. Хранительница заложила за ухо выбившуюся прядь волос. Я и сама пробовала вести двойную жизнь, но это ни к чему не привело. Страдания ждут тебя и там, и там.

- Это был не его выбор, - чуть слышно произнес бог.

- В жизни нам часто приходится делать шаг вперед, не думая о последствиях и не имея права выбора. Так и с ним. Это ради блага всей Метавселенной, и ты это знаешь. жестко закончила Хранительница.

Рейден ничего не ответил и просто смотрел на мальчика, совсем одного, такого маленького и потерянного в океане людей.


Желтый смотрел на казавшуюся бесконечной вереницу гостей. Некоторые, подобно ему, предпочитали стоять в стороне, но большинство прекрасно чувствовали себя в самой гуще толпы.

Он уже давно потерял из виду и Рейдена, и Нову, и Хранительницу, хотя ему показалось, что на какую-то секунду она промелькнула в толпе. Но уверенным он быть не мог. Желтый прислонился затылком к стене, думая, сколько еще ему придется так стоять, и вдруг почувствовал что-то странное в основании черепа. Мальчик коснулся затылка, но, разумеется, там ничего не было. Однако странное ощущение усилилось, и в ту же минуту глаза Желтого выхватили из толпы чью-то фигуру.

Большинство из гостей были одеты в красивые выходные платья, костюмы, конечно, различавшиеся в зависимости от культуры и национальности. Например, на Рейдене было его снежно-белое одеяние, немного отличавшееся от повседневного, Нова была одета в прелестное оранжево-красное платье, а платье Хранительницы, простое, но элегантное, было черно-пурпурных оттенков. Но на том человеке, которого заметил Желтый, не было ничего нарядного. Этот высокий, наголо обритый мужчина носил костюм из черной кожи, украшенный черепами и металлическими пластинами. Чертами лица он напоминал Рейдена, и Желтый понял, что это и есть Шао Кан, властитель Внешнего Мира. И он направлялся прямо к юному Хранителю-ученику.

Желтый в ужасе завертел головой, ища, где бы спрятаться, но в Главном Зале был только один небольшой коридор, который, как было известно Желтому, заканчивался тупиком он был предназначен для порталов. Мальчик попытался успокоиться, уверяя себя, что здесь, когда вокруг столько богов, Шао Кан ничего не выкинет.

- Мальчишка! Желтому пришлось поднять голову вверх, и вверх, и вверх. Рейден тоже отличался высоким ростом, но его брат был еще выше возможно, из-за сапог.

- Да? вежливо отозвался Желтый.

Шао Кан сгреб его за воротник.

- Обращайся ко мне сэр, смертный!

- Да, сэр, - запнулся Желтый, едва касаясь земли носками ботинок.

Шао Кан ухмыльнулся и немного ослабил хватку, впрочем, все еще не отпуская Желтого. Собравшиеся гости заметили, что происходит что-то не то, и веселье прекратилось. Вперед вышли Рейден с Хранительницей.

- Оставь его в покое, - предупредил Рейден, держа на ладони сверкающую шаровую молнию.

- Или что? усмехнулся Кан. Ты знаешь правила в Главном Зале ни один бог не имеет права причинять кому-нибудь вред.

Рейден неохотно убрал молнию.

- Отпусти мальчика.

- Нет уж, - оскалился Шао Кан, слегка встряхнув юного Хранителя. Он мне понравился. Пожалуй, я оставлю пацана себе.

Хранительница подняла жезл и шагнула вперед, но Рейден удержал ее.

- Что тебе нужно, Шао? громко спросил он.

Кан продолжал ухмыляться.

- То же, что и всегда, Рейден. Земля.

- Ты сможешь получить ее, только если выиграешь Смертельную Битву, и тебе это известно. сурово произнес Рейден. Ничто не может изменить Правила.

- Пока не может, - коварно ответил Шао Кан. Не так ли, мальчишка?

Хранительница ахнула.

- Он не способен

- Способен, и ты это знаешь, - рявкнул Кан и встряхнул Желтого посильнее. Он дверь, ведущая к тому, что давно должно было стать моим.

Желтый сглотнул и зажмурился. Он был уже близок к тому, чтобы окончательно хлопнуться в обморок, но не мог себе этого позволить. Когда Шао Кан поднял его повыше и сдавил ему шею своей ручищей, мальчик прикусил губу и с трудом сдержал слезы.

- Давай, мальчишка, - приказал он. Перемести меня в прошлое!

- Я

- Смертный, я приказываю тебе! Кан стиснул его шею сильнее.

Желтый всхлипнул и плотно сжал веки, думая о том, как же ему изменить время. Только бы этот изувер отпустил его!

- Прекрати! закричала Хранительница и рванулась вперед, но ее опять удержали Рейден и несколько других богов. Отпусти его!

- Может быть, ты отправишь меня в прошлое? с дьявольской улыбкой осведомился Шао Кан. Она молчала. Нет?

Желтый пытался сконцентрироваться, так же, как он делал во время медитации. Как обычно, он почувствовал, что сейчас нахлынут видения. Но на этот раз он нечеловеческим усилием отогнал их от себя и направил на разъяренного бога, надеясь, что они хоть как-нибудь на него подействуют. Но, может, и нет

Шао Кан схватился за голову и пошатнулся, ослабив хватку. Желтый немедленно отпихнул своего мучителя и отскочил на безопасное расстояние, укрывшись за спинами других богов.

Кан отпустил несколько яростных ругательств и рванулся было следом, но Рейден насмешливо покачал головой:

- Но-но! Ты ничего нам не сделаешь. В Главном Зале ни один бог не имеет права причинять кому-нибудь вред.

Кан злобно оскалился. Хранительница тут же заметила его растерянность, подняла жезл, пульсировавший темно-красным светом, и сделала шаг вперед.

- Ты не можешь меня тронуть! прорычал он.

- Могу, ведь я смертная. непреклонно произнесла она. И ты только что любезно нам напомнил, что на смертных это правило не действует!

Шао Кан попятился и вжался спиной в стену. Он был загнан в угол. Хранительница воздела свой жезл к потолку, и камень в нем засиял так ярко, что все невольно отвернулись.

- Пелена Кристалла Времени, в бой! выкрикнула она, направляя жезл на захваченного врасплох бога.

Ослепительно алый луч вырвался из навершия жезла и ударил в грудь завопившему от ужаса Шао Кану. Но крик оборвался, и повелитель Внешнего Мира оказался заключенным в кроваво-красном хрустальном коконе. Хранительница подошла ближе и замахнулась другим концом жезла. Никто не понял, что она собирается сделать, но тут вмешался Рейден и перехватил жезл.

- Ты не можешь.

- Могу, - сухо отозвалась она.

- Нет. Биться с ним - мой долг, а не твой. Рейден опустил жезл Хранительницы и посмотрел ей прямо в глаза. - Отошли его назад во Внешний Мир.

Хранительница тяжело вздохнула и взмахнула свободной рукой. Застывший в кристалле император исчез. Она повернулась к толпе, отыскивая взглядом Желтого - тот стоял неподалеку с расширившимися от страха глазами. Хранительница протянула ему руку, и он несмело приблизился. Когда мальчик коснулся ее ладони, они оба исчезли во вспышке алого света. Пораженная толпа стояла неподвижно несколько секунд, но постепенно разговоры начались по новой, и все боги вернулись к своим прежним занятиям. Все, кроме двоих.

Нова и Рейден смотрели на то место, где только что стояли Хранительница с Желтым.

- У меня плохое предчувствие, Рейден, - тихо сказала юная богиня.

- У меня тоже, Нова. И мне кажется, что для Желтого неприятности только начинаются.

Рейден постоял еще пару мгновений, потом повернулся и исчез в толпе.

***

- Это было очень умно с твоей стороны, - начала Хранительница, - использовать видения против него. В твоем возрасте я бы ни за что до такого не додумалась.

- Уверен, что, когда ты была в моем возрасте, тебе и не приходилось о таком думать. - голосом, полным горечи, ответил Желтый. Он сидел на краю лощины, согнувшись и глядя вниз, и не обращал внимания на стоявшую рядом Хранительницу.

- Это правда. наконец признала она. Пока я не стала старше, у меня не было таких способностей, такой силы, как у тебя. А к тому времени я уже стала Воином, и сражения были для меня естественны.

Услышав ее слова, Желтый поднял голову.

- Я не знал, что ты была воином.

- Я до сих пор Воин я сражаюсь в защиту Царства, которое приняло меня и стало моей второй родиной. В своей жизни я сделала немало ошибок, позволив обязанностям Воина взять верх над долгом Хранителя. Надеюсь, тебя эта чаша минет. печально сказала она. Я сделала все для того, чтобы ты не повторил моих ошибок. Но, как говорят, человеку свойственно ошибаться. Ты совершишь другие ошибки, свои собственные, и глупо было бы полагать иначе.

В любое другое время Желтый изумился бы, услышав от Хранительницы раскаяние и сожаление, но сейчас он был слишком поглощен собственным горем и ничего не замечал вокруг.

- Почему я обречен на то, чтобы быть человеком? яростно выпалил он. Почему мы не Бессмертные? Почему Хранители должны быть людьми?

- Этого не знает никто. Такова воля Создательницы.

- Создательница совершила большую ошибку, - огрызнулся Желтый. Мы должны быть могущественными, как и они. Чтобы они не могли нами распоряжаться.

- Желтый, - мягко сказала Хранительница, кладя ему руку на плечо, - мы очень могущественны. Мы обладаем большей силой, чем даже Элементы. Только нам нужно учиться дольше, чем им, но, в конце концов, даже Рейден не сразу научился пользоваться своими силами.

- Правда?

- Истинная правда. Он тоже был молод, как и ты, и не имел ни малейшего понятия, на что способен. Но он учился, и тренировался, и вскоре стал равным по силам всем, кто окружал его. Так быстро, как он, не учился никто.

Желтый кивнул, и она погладила его по голове.

- Я должна идти к Королю и Королеве, чтобы получить сведения о том задании, которое они хотят мне поручить. Утром я тебя увижу? поинтересовалась Хранительница.

Он снова кивнул.

- Хорошо. Она поднялась, прошла по лугу и исчезла, усилием мысли открыв дверь в их Царство.

Но Желтый и не думал идти за ней. Он спрыгнул вниз, на берег, и подошел к воде. Он пристально всмотрелся в гладкую поверхность, под которой скрывались мрачные глубины. Таким же был и он внешне спокойный и сдержанный, но изнутри его душили ярость и стыд из-за того, что он человек, из-за того, что те, кто его окружают, могут обращаться с ним, как с пустым местом. А он хотел внушать уважение и страх даже таким, как Шао Кан, которые признавали только силу.

Как только он подумал о том, чтобы стать равным Шао Кану, на воде появился легкий всплеск, рябь.

- Я хочу - вслух прошептал он, и рябь усилилась. Словно что-то в глубине реки пыталось пробиться на поверхность. Я хочу

Круги на поверхности воды разбегались, ширились, река начала бурлить.

- Я хочу быть

Желтый смотрел на воду с таким волнением, какого давно не чувствовал. Она как будто откликалась на его чувства, мысли, слова. Он мысленно собрался и направил всю свою ярость, весь гнев и стыд на журчащий поток. С бурным всплеском, промочившим мальчика насквозь, несмотря на то, что он успел отскочить, из воды что-то показалось.

- Кто ты? испуганно спросил Желтый, заранее зная ответ. Это был он сам. Он сам, созданный водой из потока Времени.

Водяной Желтый улыбнулся, и Желтый увидел свою собственную улыбку на лице существа.

- Ты и так знаешь, кто я.

Но голос не был человеческим скорее слитые вместе журчание воды и тысячи крохотных шепотков.

- Что тебе нужно? прошептал Желтый, попятившись от своего двойника, неподвижно висящего над водой.

- Я хочу помочь тебе, - произнес тот, по-прежнему улыбаясь. Помочь достичь верха твоих истинных возможностей.

Желтый сглотнул.

- Я это ты. продолжало существо. Твоя сущность, истинная сущность, к которой ты стремишься.

- Я не - начал Желтый, но существо перебило его.

- Я одно целое с природой Времени. Я Время, насколько Время может существовать в этом мире. объяснил дух, явно забавляясь реакцией Желтого. И я могу дать тебе то, чего ты желаешь.

- Чего я желаю - Желтый осекся.

Существо кивнуло.

- Я покажу тебе то, что ты хочешь увидеть я могу дать тебе силы за минуту вместо долгих лет, которые потребуются тебе для того, чтобы слиться со мной. Дух улыбнулся и подплыл ближе, остановившись у кромки берега.

- Кто ты? опять спросил Желтый, делая осторожный шажок вперед.

- Я твоя Временная сущность, та часть тебя, что контролирует твои силы. Ты гораздо сильнее, чем подозревает даже Хранительница. мягко рассмеялось существо. Ты принимаешь меня по капле, потому что Хранительница хочет, чтобы это происходило медленно. Но ты не обязан это делать.

- Я могу получить свои силы, сейчас? У Желтого перехватило дыхание. Он почти решил, что это слишком даже для него.

- Они у тебя уже есть. Ты должен лишь принять их ради них, чтобы они пробудились.

Теперь Желтый стоял лицом к лицу с существом, на одном уровне, хотя дух парил над поверхностью воды. Мальчик понял, что призрак немного меньше, чем он сам. Осознав это, Желтый принял объяснения существа полностью. Да, это был он. Он был этим существом.

Желтый медленно протянул руку, намереваясь коснуться призрака, который был словно вылит из воды, но в то же время казался плотным. Как только рука мальчика оказалась за кромкой берега, существо схватило ее.

Призрак потянул его вниз, в поток, и Желтый вскрикнул. Мальчик забарахтался в воде, пытаясь выбраться на берег, но перед его глазами вспыхнули мириады образов одновременно, какофония звуков разрывала уши. Волны нахлынули на него, топя, увлекая в пучину. Было невозможно дышать, видения мелькали, наплывали друг на друга, все быстрее и быстрее уже ничего нельзя было разобрать; пульс громом звенел в голове

И все-таки Желтый вынырнул на поверхность, ловя воздух широко открытым ртом, хотя голоса и волны по-прежнему угрожали поглотить его. Он попробовал добраться до суши, но ухватиться было не за что, не было опоры; он не чувствовал дна, все глубже погружаясь в лавину лиц, мест, чувств, воспоминаний, и снова закричал, но в толще воды крик ворвался обратно в легкие, выжимая из них последние пузырьки воздуха


Хранительница преклонила колено перед тронами, слушая речь Короля, но вдруг ахнула и содрогнулась всем телом. Она вскочила и бегом кинулась к дверям, не слушая даже окликов Королевы, пытавшейся остановить ее. Нужно было немедленно добраться до долины случилось что-то ужасное!

При помощи своего жезла она телепортировалась к лощине. Желтого нигде не было видно, но на середине реки были заметны круги и всплески, как будто в глубине шла какая-то борьба.

Хранительница поняла что, произошло, и подняла жезл ввысь. Она использовала всю свою концентрацию, пытаясь вытащить Желтого из воды, но поток препятствовал ей, не желая отпускать свою жертву. Она напряглась, но тут под водой показалось что-то пурпурное это Желтый боролся за глоток воздуха, но вынырнуть ему пока не удавалось. Теперь у нее появилась цель, она знала, где он. Хранительница направила все свои силы туда, где он барахтался, но что-то постоянно ей мешало. Еще всплеск пурпура показалась рука мальчика.

Быстро приняв решение, Хранительница отшвырнула жезл и бросилась к берегу, хватая Желтого за рукав. Вода не доходила ей до локтей, но она все равно чувствовала влияние потока он затуманивал зрение и не давал полностью сосредоточиться. Но она все-таки схватила его и не собиралась так легко отпускать. Медленно, сантиметр за сантиметром, она принялась вытаскивать Желтого из воды. Это было очень трудно - сапоги Хранительницы скользили по песку, но ей все же удалось извлечь его на поверхность. Она потащила его к берегу, подальше от потока, и тут из воды показалось то самое существо.

- Отпусти меня, - взмолилось оно. Я почти

- Нет! исступленно замотала головой Хранительница. Ты не готов! Это слишком

- Ты не можешь этого знать! вскричал призрак. Это моя жизнь! Отпусти меня! У меня почти получилось!

Она не обращала внимания на его стенания и вопли и склонилась над Желтым, проверяя, жив ли он. Очень слабо, но он еще дышал. На секунду он пришел в сознание и распахнул невидящие глаза.

- Отпусти меня, - прошептал он и вновь провалился во тьму.

***

- Он едва не умер? недоверчиво переспросил Рейден. Как? Почему? Я

- Ты не понимаешь, Рейден-сама. Я не сказала, что он едва не умер. Он упал в поток Времени. - устало объяснила Хранительница. Он попытался постигнуть все знания, которые дает поток, за один раз, хотя для этого требуются годы, целая жизнь.

Рейден перевел взгляд на кровать, в которой лежал Желтый. Юный смертный быстро заснул и выглядел не более, чем просто уставшим.

- Он поправится? тихо спросил бог.

Хранительница слегка кивнула и присела на край кровати, потирая глаза.

- Я боюсь за Желтого, Рейден. Я даже не могу себе представить, как это на него повлияет. Я была гораздо старше, когда впервые поняла крохотную часть того, что нужно знать о потоке, и о том, как мне следует с ним обращаться. Она замолчала, подыскивая слова. Способности Желтого несравнимо выше моих. Но я не знаю, как он с этим справится.

- Не могу понять, как это случилось, - размышлял Рейден. Если бы он знал, чем это грозит

- Не думаю, что он об этом задумывался. Он знает, что река источник наших видений, но не понимает до конца ее истинного значения. - парировала Хранительница.

- Может быть, он просто упал туда?

Она покачала головой.

- Я видела его Временную сущность. Подсознательно он создал из воды эту часть себя, чтобы выразить что-то, что чувствовал. Я видела это, говорила с ним. При этом воспоминании ее пробрала дрожь. Рейден успокаивающе обнял женщину за плечи.

- Что оно сказало? поинтересовался бог, но быстро добавил: - Но если не хочешь, не говори.

- Оно хотело, чтобы я вернула его обратно в воду. сказала Хранительница, нежно касаясь руки Желтого. Хотело, чтобы он остался в потоке Времени.

- Но я думал, он до смерти перепугался

- Так и было. Я чувствовала его крик всем сердцем, но часть его хотела этого, наслаждалась этим. Приветствовала это. Она закрыла глаза. О, Рейден, неужели он станет таким же, как Шао Кан? Жаждущим власти ради самой власти?

- Не станет, - твердо ответил бог. Ты прекрасно воспитала его, Сецуна. У него хорошая голова на плечах. Наверняка он полез в воду только из любопытства, ты же знаешь, какой он.

- Да, это правда. Но

- Никаких но. Ты очень устала, Сецуна. У тебя был тяжелый день. Я думаю, тебе тоже пора отдохнуть.

Рейден встал и мягко поднял Хранительницу на ноги, уводя ее из комнаты, где спал Желтый.

***

Желтый проснулся спустя несколько часов после ухода его попечителей. В комнате было темно, и его тревожила пульсирующая боль в голове. Он попытался заснуть снова, но не смог. Он проснулся полностью и был вполне способен встать. Вставать пришлось медленно, так как у него кружилась голова, и все вокруг плыло, но в конце концов он сумел подняться.

На заплетающихся ногах Желтый осторожно подошел к зеркалу. Оттуда на него глядело все то же отражение, такое же точно, как и прежде. Почему-то, когда он проснулся, то подумал, что должен стать каким-то другим, но ничего не изменилось. По крайней мере, снаружи. А вот внутри Он мог спокойно закрыть глаза, и его не тревожили видения, как в последние годы. Смутные ощущения и звуки пропали, оставив в голове странную пустоту. Желтый присел обратно на кровать, пытаясь понять, что же случилось.

Он помнил, как стоял на берегу реки, помнил, что видел духа, помнил, как тот утащил его в воду. Все остальное было словно в тумане, но он помнил свой ужас и панику. А еще было интересное чувство завершенности, но он не знал, что оно может значить, поэтому пока что не обратил на это внимания. Желтый снова встал, все еще пошатываясь, и вдруг ему показалось, что в зеркале видно какое-то движение. Он пристально вгляделся в зеркало, хотя знал, что в комнате никого нет.

Там отражался высокий мужчина, чем-то напоминавший Желтого, но с темно-зелеными глазами; такого же цвета были и волосы. На нем был костюм, похожий на тот, что Желтый надевал на празднество, но все-таки не совсем такой, а на плечах вдобавок висел плащ. В руке незнакомец держал жезл наподобие жезла Хранительницы.

- Кто ты? прошептал Желтый. Мужчина в зеркале обратил на него взгляд холодных глаз, и Желтый отскочил подальше, на случай, если незнакомец решит вылезти из зеркала. Но изображение всего лишь мигнуло и исчезло. В зеркале опять была только комната.

Желтый сел на кровать, слушая, как колотится его собственное сердце. Что означает это видение? Было ли это видение или какое-то волшебство, сотворенное тем странным человеком в зеркале? Он опять забрался в постель от всех этих непонятных предзнаменований и попыток их осмыслить голова закружилась еще больше. Это было уже слишком. Он попытался заснуть, мимоходом подумав, что это будет непросто, но, тем не менее, ему это благополучно удалось.


Рано утром если судить по свету в окне его разбудила Хранительница, осторожно потеребив за плечо.

- Желтый, проснись.

Он сонно потер глаза.

- Что случилось? простонал он.

- Как раз об этом я и хотела тебя спросить. сухо сказала она. Давай, садись.

Желтый кое-как сел на постели, подложив под спину подушки. Только теперь он заметил, как Хранительница плохо выглядит усталой и измученной.

- С тобой все в порядке? спросил он.

Она отмахнулась, как будто это не имело никакого значения. Возможно, для нее и не имело.

- Я хочу знать, что ты делал возле потока.

Он смутился.

- Я Я увидел призрак, или водяной дух, или еще что-то, и он сказал мне - Желтый осекся.

- Он сказал? настаивала Хранительница.

- Он сказал, что может дать мне любую силу, которой я только способен овладеть. Что я смогу стать достаточно сильным, чтобы победить Шао Кана. пристыженно закончил он. Теперь, произнеся это вслух, он понял, насколько глупо и самонадеянно поступил. Он едва не погиб, он, будущий Хранитель, ради того, чтобы помочь разрешить чью-то проблему.

Хранительница промолчала, и так видя, что Желтый сознает свою вину. Она просто смотрела на него, сидя на краю кровати. Наконец, она произнесла:

- И твое желание исполнилось?

- Что? растерялся он.

- Ты получил ту силу, которую хотел? пояснила она лишенным выражения тоном.

- У меня больше нет видений, - с надеждой ответил он. Если только я сам этого не захочу. Больше я пока ничего не пробовал.

- Надеюсь, это того стоило. заметила Хранительница. Потому что больше мне нечему тебя учить.

Желтый не знал, что сказать. Он сел прямее, уставившись на нее широко открытыми глазами.

- То есть как? через силу выдавил он. Почему тебе нечему меня учить?

Она слегка пожала плечами.

- Ты уже обладаешь всеми положенными тебе возможностями. Я это чувствую. Теперь тебе нужно только научиться правильно их использовать, но этого я тебе дать не могу. Я больше не могу научить тебя ничему новому.

Она встала и направилась к двери.

- Подожди! отчаянно вскрикнул он. Она обернулась, ее длинные волосы взметнулись при этом движении. На какой-то миг Желтый мог бы поклясться, что в них промелькнул зеленый оттенок, но сейчас он не придал этому значения. И что теперь будет? умоляюще спросил он.

- Я не знаю, Желтый. Своего будущего я не вижу, а твое в твоих руках.

Она отвернулась и вышла из комнаты.


Он долго сидел, обдумывая ее слова. Он знал, что по-своему она была в ярости, только у нее это выглядело вот так, тихо и спокойно. И ему не понравилось, что она не понимает, как это может быть выгодно когда теперь Метавселенную защищают два Хранителя. Теперь они смогут разделаться с Шао Каном, и со всеми, кто будет представлять опасность. Почему она этого не понимает?

А что теперь будет с ним? Где он будет жить? Мысль о том, что придется самому заботиться о себе, привела его в ужас. Он еще недостаточно взрослый для этого. Он не умеет готовить только теоретически и не знает, где добывать пищу. Он смутно помнил что-то о том, как его мать и сестры собирают ягоды на горных склонах, и как они ходили с отцом ловить рыбу, еще до того, как он умер. Но больше он не помнил ничего.

В дверь постучали.

- Войдите! крикнул Желтый, надеясь, что это Хранительница пришла сказать, что он по-прежнему может жить с ней, хотя она и не может больше быть его наставницей. Но это была не Хранительница, а одна из дворцовых служанок, на цыпочках вошедшая в комнату.

- Я хотела спросить, не хочешь ли ты чего-нибудь поесть, Желтый. сказала девушка.

Он несколько раз встречал ее раньше, и, хотя она всегда была очень мила, он никогда не думал, что в ней есть что-то особенное. А сейчас, если ни о чем не думать, он видел вокруг нее смутные силуэты, расплывающиеся во всех направлениях до бесконечности (так он решил). Он не мог даже предположить, что это означает.

Служанка принялась нервно переминаться с ноги на ногу под его пристальным взглядом. Он удивленно моргнул, и образы исчезли.

- Прости. - Он помотал головой. Может быть, горячий суп?

Она кивнула и тихо вышла, только раз обернувшись на него и нахмурившись. Когда за ней захлопнулась дверь, Желтый расслабился, только сейчас осознав, что задержал дыхание. Интересно, почему он это сделал?

Он снова попробовал встать, намереваясь одеться и выяснить, что же все-таки ему делать. Форма висела на стуле, выстиранная и выглаженная, и он быстро натянул ее. Бросив взгляд на свое отражение в зеркале, Желтый остался очень доволен. Теперь он уже не выглядел, как беспомощный смертный, да и не был им. Расчесав волосы, он стянул их сзади в хвост, чтобы не мешали. Хранительница носила свои длинные волосы распущенными, но Желтому это не нравилось пряди падали на лицо и лезли в глаза.

Проведя расческой по волосам, ему показалось, что они стали какого-то другого оттенка - темнее и ярче, чем были вчера. Он пожал плечами и отмахнулся от этой мысли.

Взглянув в зеркало еще раз, он заметил, как похож на то видение из сна прошлой ночью. Если это был сон. Он все еще не был уверен до конца. Но тот мужчина и вправду был похож на него, и одет почти так же.

Он так запутался во всех этих знамениях, что решил помедитировать и, возможно, тогда он узнает что-нибудь новое о природе видения. Он уселся на кровати и принялся размеренно, спокойно дышать. Медитация стала для него такой привычной, что почти не требовала усилий. Но он отметил, что теперь видения не возникают просто так, из ниоткуда, и сами по себе теперь он мог контролировать их, прекращать или вызывать по собственному желанию. Он погрузился в появившийся образ, надеясь, что все прояснится само собой по мере развития


Хранительница, высоко подняв жезл, стояла лицом к лицу с Шао Каном. Ее изображение было смутным, едва различимым, а образ бога-тирана, наоборот, очень четким и резко очерченным.

- Да неужели, Хранительница? фыркнул он. Ничего, я заставлю тебя изменить мнение!

Он занес меч и бросился на нее. Хранительница ловко парировала удары, но начала быстро уставать. Она была не в лучшей форме, и Шао Кан знал это.

Желтый отчаянно хотел помочь ей, но не мог. Он оставался просто сторонним наблюдателем. Ну почему нельзя сражаться вместе с ней, ведь теперь у него есть новые силы

Она пропустила удар и вскрикнула клинок вонзился ей в плечо. Жезл со звоном покатился по полу, и Хранительница отступила назад, зажав рану ладонью. Из-под ее пальцев текла кровь. Шао Кан навис над женщиной, подняв меч


Желтый резким толчком вернулся в сознание. Сердце бешено колотилось, и дышать было трудно. Он знал, что это видение будущего в какой-то его точке Хранительница попадет во Внешний Мир, где на нее нападет Шао Кан и, возможно, она даже погибнет. Желтый не мог допустить этого. Надо предупредить ее.

Он поднялся было, собираясь найти Хранительницу и рассказать ей о своем видении, как вдруг встретился глазами с собственным отражением в зеркале. Это было отражение уже не Хранителя-ученика, а настоящего Хранителя того, кому уже не надо было учиться.

Упрямо стиснув зубы и сжав руки в кулаки, Желтый решился. Он сам отправится во Внешний Мир, найдет Шао Кана и позаботится, чтобы тот не сумел причинить вреда Хранительнице.

С удивившей его самого легкостью он открыл портал во Внешний Мир и шагнул туда.


Через несколько минут вошла служанка, неся в руках поднос с супом и одним из любимых бутербродов Желтого. Увидев, что комната пуста, она почувствовала, что случилось что-то плохое, и стремглав кинулась искать Хранительницу.


Хранительница и Рейден пили чай, наслаждаясь отдыхом и покоем, как вдруг в комнату вбежала служанка.

- Хранительница! воскликнула она. Желтый исчез!

Хранительница поднялась на ноги так резко, что едва не опрокинула столик, но Рейден успел подхватить его.

- В чем дело, Сецуна? Желтый попал в беду?

- Если и попал, то только по своей собственной вине. мрачно произнесла она. По-видимому, он решил поиграть со своими новыми силами.

- Куда он отправился?

- Придется проверить комнату. Я сумею отследить портал, если он был открыт не очень давно.

Рейден кивнул и перенес их обоих в комнату Желтого. Хранительница подняла жезл и принялась расхаживать взад и вперед, пока камень не засветился над одной определенной точкой. Там она остановилась, закрыла глаза и сосредоточилась.

Внезапно она распахнула веки и посмотрела Рейдену прямо в глаза.

- Что случилось? встревожился бог.

- Он отправился во Внешний Мир.

***

Шао Кан улыбнулся, хотя его улыбка больше напоминала плотоядный оскал. Смертный стоял прямо перед ним, телепортировавшись в зал секунду назад, и самым приятным было то, что он явился один. Хранительницы нигде не было видно.

- Мог бы и предупредить, - сказал бог, поднимаясь с трона. Вот уж кого не ожидал. И как это ты проник сквозь барьер? Я тебя не приглашал.

- Я смертный. Барьеры между Царствами на меня не действуют. последовал невозмутимый ответ. Кан не мог не признать, что в юноше что-то изменилось. Теперь он казался спокойным и уверенным в себе.

- Да, действительно. Бог спустился на одну ступеньку. Тогда давай-ка обсудим, зачем ты сюда явился.

- Именно это я и собирался сделать. язвительно отозвался смертный.

Кан чуть не расхохотался в голос. Мальчишка строит из себя невесть что, в сущности, понятия не имея, что творит. Замечательно! Просто подарок свыше - чересчур самонадеянный помощничек Хранительницы. Кан спустился ниже. От этого смертный слегка занервничал прекрасно. Чем больше он будет нервничать, тем лучше. Император снова шагнул вперед.

Теперь смертный слегка попятился, явно передумав насчет своих планов. Кан вынул меч из висевших на боку ножен.

- По-моему, мы оба знаем, зачем ты здесь, мальчишка. Ты хочешь сражаться со мной, ведь так? Хочешь победить меня?

Смертный глубоко вздохнул и принял защитную стойку. Видимо, он полагал, что у него есть шансы. Кан закатил глаза, благодаря Провидение за такой подарок, но тут ему в грудь ударила сильная энергетическая волна. Оглушенный император пошатнулся, не сразу осознав, что она исходила от смертного. Оправившись от удара, Шао Кан бросился вперед, но наткнулся на невидимую стену в нескольких сантиметрах от лица юноши. Он попытался отойти, но барьер охватил его со всех сторон и не давал шевельнуться.

Смертный стоял совсем рядом с императором, плотно сжав веки. Губы юноши чуть шевельнулись:

- Поток Времени, в бой.

Шао Кан дико заорал, раздираемый на части всепоглощающей волной образов, воспоминаний, звуков, и, наверное, упал бы на пол в агонии, если бы барьеры его отпустили. Но силовое поле держало крепко, и император извивался в судорогах, как попавшая в паутину муха.

Следующая волна была еще сильнее, и он едва удержался от того, чтобы не закричать снова. Одного раза более чем достаточно. Шао Кан попытался защититься от лавины, но безуспешно И вдруг все кончилось. Император, задыхаясь, рухнул на одно колено.

Смертный лежал на полу, пытаясь подняться. Он весь трясся, и из носа хлестала кровь. Над Желтым стоял Скорпион, верный прислужник Шао Кана, и немедленно поднял еще не пришедшего в себя юношу за ворот.

- Хорошая работа. одобрил Шао Кан. Как раз вовремя.

Черно-желтый ниндзя только кивнул.

- Мальчишка нам очень пригодится, - продолжал Кан. Когда над ним поработает Шанг Тсунг, из этого сопляка выйдет толк.

- Только через мой труп! раздался гневный возглас.

Кан обернулся к Хранительнице. Она стояла позади него, подняв жезл и приготовившись к бою.

- Это можно устроить, - фыркнул император и махнул Скорпиону. Тот бросил Желтого и прыгнул к Хранительнице.

Она не владела боевыми искусствами ее стиль сражения заключался в манипулировании энергией Времени, а не в грубой силе. Шао Кан надеялся, что вместе со Скорпионом им удастся победить ее, но она быстро раскусила его замысел и опустила жезл с криком:

- Пелена Кристалла Времени, в бой!

Алый луч угодил в Скорпиона и заморозил его во времени. Хранительница уже подняла жезл, намереваясь разбить кристалл, но Шао Кан не желал терять своего лучшего воина и телепортировал его прочь. Красный кристалл исчез, и Хранительница настороженно опустила жезл, ожидая следующего хода Шао Кана.


Шао Кан увидел, как она одной-единственной фразой одержала верх над его лучшим бойцом, и понял, что победить ее можно, только лишив источника ее силы.

- Великая Создательница! громко воззвал он. Пробуждаю священный покров!

Хранительница растерялась. Вот уж чего она не ожидала, так это того, что Шао Кан обратится за помощью к Создательнице. Не будучи уверенной, что он задумал, она решила, что самым важным сейчас будет закончить этот бой и вытащить отсюда Желтого, пока не случилось что-нибудь ужасное. Женщина подняла жезл:

- Пелена

Шао Кан захохотал.

- Давай, давай!

- Кристалла Времени, в бой! выкрикнула она, опуская жезл.

Ничего не произошло. Камень в навершии жезла оставался темным. Кан снова захохотал.

- Никто не может пользоваться своими способностями, пока священный покой остается в силе! злорадно объяснил он. То есть теперь остались только ты и я. Никакой магии, только сила.

Он вынул меч из ножен.

Она подняла жезл.

- Ты ведь можешь присоединиться ко мне, - заявил Шао Кан, когда они принялись ходить по кругу, следя за каждым движением оппонента. Ты воин, тебе известна сладость победы. Вместе мы сумеем захватить Земное Царство.

- Мой долг защищать мое Царство и Метавселенную. гневно возразила она. Твои армии потерпят поражение. Ты уверен, что можешь победить кого угодно, но у тебя нет даже половины таких сил.

- Да неужели, Хранительница? фыркнул он. Ничего, я заставлю тебя изменить мнение!

Он занес меч и бросился на нее. Хранительница ловко парировала удары, но начала быстро уставать. Она была не в лучшей форме, и Шао Кан знал это.

Она пропустила удар и вскрикнула клинок вонзился ей в плечо. Жезл со звоном покатился по полу, и Хранительница отступила назад, зажав рану ладонью. Из-под ее пальцев текла кровь. Шао Кан навис над женщиной, подняв меч


Желтый вернулся назад в реальность пульсирующая боль в затылке не давала сосредоточиться. Где он? Нет, не дома, в

Все вспомнилось единым рывком. Он лежит на земле, во Внешнем Мире. Он пришел сюда, чтобы расправиться с Шао Каном, а теперь

Желтый поднял голову и похолодел: видение стало реальностью. Хранительница сражалась с Императором и проигрывала битву - он был слишком быстр. Сверкнул поднятый меч, клинок полоснул Хранительницу по плечу - она вскрикнула и пошатнулась, выронив жезл.

- Нет! воскликнул Желтый, стараясь встать.

Шао Кан услышал его вопль.

- А, мальчишка очнулся, - презрительно бросил он. Значит, мне придется убить вас обоих? Отлично.


- Желтый, уходи отсюда, скорее! умоляла Хранительница. Уходи!

- Я тебя не оставлю, - с яростной решимостью произнес Желтый, поднимаясь на ноги. Это по моей вине ты оказалась здесь.

- Уходи! Открой портал

- Хватит! рявкнул Шао Кан, вставая между ними. Отсюда не уйдет ни один из вас.

Желтый заметил, что жезл лежит от него всего в нескольких шагах. Сделва глубокий вдох, юноша прыгнул, схватил его и перекатился, чтобы оказаться подальше от императора. Он вновь встал, крепко сжимая жезл. Странно, но Шао Кан не пытался помешать ему. Бледная Хранительница стояла в стороне. Она что-то прошептала побелевшими губами, но Желтый не расслышал, что именно.

- Что, тоже хочешь драться со мной? фыркнул Шао Кан. Давай.

Юноше стало страшно. Если Кан сумел справиться с Хранительницей, значит, случилось что-то очень плохое. Мало того, он не чувствовал присутствия сил Времени не было знакомого с девяти лет ощущения. Эта мертвая внутренняя тишина пугала его.

Желтый моргнул и увидел, что теперь возле Шао Кана стоят его призрачные подобия, полупрозрачные силуэты. Одни были одеты точно так же, как он, остальные немного по-другому, но все повторяли движения императора, несмотря на то, что были тенями. Да, они были похожи на тени такие же смутные и расплывчатые. Желтый знал, что они ключ к чему-то, но к чему, он не знал.


Шао Кан начал терять терпение. Мальчишка просто стоял и таращился на него, не делая ни малейшего движения. Император решил, что с него хватит, и сам шагнул вперед, но вдруг губы мальчика зашевелились.

Камень в жезле начал светиться. Этого не могло быть! Кан оглянулся на Хранительницу, но она была удивлена не меньше его самого. Он повернулся обратно как раз в ту секунду, когда юноша поднял жезл и с силой опустил его.


Хранительница стиснула свою раненую руку, глядя, как Желтый поднимает упавший жезл. Вероятно, он решил, что с его помощью сумеет защититься. Она попыталась предупредить его о наложенной преграде, но он не понял. Шао Кан сделал шаг вперед, и она уже приготовилась броситься на него, чтобы защитить Желтого, но жезл вдруг зажегся алым светом.

Этого не могло быть.

Шао Кан остановился как вкопанный. По обе стороны от него, насколько хватало глаз, протянулись линии призрачных образов. Это были копии, туманные силуэты, точь-в-точь напоминавшие его.

Желтый сосредоточился сильнее, растягивая вереницу двойников все дальше и дальше, словно все они были нанизаны на невидимую нить. Напряжение стало почти невыносимым, когда он принялся разделять их, слитых воедино в одну линию. Наконец, растянув череду образов, насколько было возможно, Желтый отпустил их. Напряжение, так мешавшее ему, теперь помогло: двойники немедленно слились вместе, на долю секунды став одним целым, после чего исчезли во вспышке света, а вместе с ними исчез и настоящий Шао Кан.

Желтый позволил себе расслабиться, и едва не упал ноги отказались ему служить. Он ухватился за жезл и кое-как сохранил равновесие. Юноша попробовал выпрямиться, чтобы показать, что с ним все в порядке, но это было уже чересчур, и Желтый рухнул замертво.

***

Вся Метавселенная бурлила. Был созван экстренный Совет для обсуждения последствий события, если, конечно, все слухи о происшедшем были правдой - если Шао Кан действительно погиб.

Разумеется, самую большую пользу это принесло бы Рейдену, властителю Земного Царства раздоры между братьями длились так давно, что некоторые боги успели забыть о том, что именно из-за этой войны были установлены барьеры между Царствами, и проводились Смертельные Битвы.

- Тихо! взревела Селебрия, Богиня Правды, и неофициальная глава Совета. Всем молчать!

Постепенно гул толпы затих.

- Прежде, чем мы решим, что делать дальше, нам нужны доказательства того, что Шао Кан мертв. Твердые доказательства. объявила она. Рейден?

Беловолосый Повелитель Грома встал.

- Боюсь, что не могу вам их предоставить.

Опять поднялся гомон. Боги громко протестовали, сочтя в таком случае заявление Рейдена совершенно абсурдным и необоснованным. Если Шао Кан действительно погиб, то должны быть доказательства!

Тихо! опять заорала Селебрия, окончательно выведенная из себя. Если все не замолчат, то только членам Совета будет позволено здесь присутствовать!

Немедленно воцарилась тишина.

- Рейден, - обратилась к нему Селебрия. Лицо ее все еще багровело от напряжения. Что ты хочешь этим сказать? Если у тебя нет доказательств, как ты можешь утверждать, что твой брат погиб?

- Я этого и не утверждал. парировал Рейден. Я только сказал, что видел, как он исчез, и что больше я не чувствую его присутствия в Метавселенной. Я не говорил, что считаю его мертвым.

- Понятно. Селебрия подняла руку, чтобы утихомирить толпу еще до того, как все начали бурно высказываться. Значит, тебе не известно, где он находится?

- Нет.

- Ты обладаешь очень развитой способностью определять местонахождение людей и других богов во всей Метавселенной. Это так?

- Да. с некоторой гордостью кивнул Рейден.

- Но своего брата ты не чувствуешь?

- Совершенно верно.

Селебрия секунду колебалась.

- Тогда у нас нет другого выбора, кроме как

- Я хотел бы сказать кое-что в защиту Шао Кана. послышался голос из толпы. Это был Космос, и, как представитель Элемента Стихии, он имел право вмешаться.

- Космос. Селебрия кивнула. Ни для кого не было секретом, что весь Совет побаивался этого вспыльчивого и чрезвычайно могущественного бога.

- Я не верю, что Шао Кан погиб. заявил Космос. Я тоже наблюдал за тем, что происходило во Внешнем Мире, так как Кан мой давний союзник. Он бросил в сторону Рейдена презрительный взгляд, и Богу Грома было трудно сделать вид, что ничего не произошло. И я полагаю, что, хотя это может показаться немыслимым, Шао Кан каким-то образом оказался в другом измерении. закончил свою речь Космос.

- Если бы он был в другом Царстве, я бы это почувствовал. раздраженно отозвался Рейден.

- Знаю. Он находится вне Метавселенной. Космос повернулся к Селебрии. Я проводил много экспериментов в этой области

- Эксперименты? вмешался Рейден. Вне всякого сомнения, используя Хико и Нову как подопытных кроликов?

Услышав это замечание, Космос едва сдержался.

- Я отказываюсь отвечать

- Всем известно, как ты с ними обращаешься!

- на эти беспочвенные обвинения

- А они слишком запуганы, чтобы выступать против тебя!

Космос впился в Рейдена убийственным взглядом и сжал кулаки. Он был готов драться с ним прямо здесь и сейчас, но в последнюю секунду вспомнил о неприкосновенности Совета и взял себя в руки.

- Я проводил эксперименты, - с трудом сохраняя спокойствие, начал он, и у меня есть основания полагать, что другие измерения существуют

- Нет никаких других измерений! резко перебил его Рейден. Ты знаешь об этом.

- Ничего подобного, - огрызнулся Космос. Я обнаружил

- Замолчите, вы оба, - вдруг вмешалась Селебрия. Вы забываете о другом, самом загадочном обстоятельстве исчезновения Шао Кана: во время той битвы во Внешнем Мире был вызван священный покров Создательницы, препятствующий любым магическим проявлениям. И как смертному, пусть даже он ученик Хранительницы Времени как ему удалось совершить все это? Космос?

- Этого я не знаю, Селебрия. признал бог. Глава Совета перевела взгляд на Рейдена, но он тоже покачал головой.

- К сожалению, смертный сейчас оправляется от полученной им травмы и не может нам ничего сказать. Верить же в существование других измерений за пределами Метавселенной мы не можем. продолжала Селебрия. Так что

- Погоди! Рейден внезапно вздрогнул и закрыл глаза, как будто прислушиваясь к чему-то. Похоже Шао Кан вернулся!

На этот раз никакие окрики Селебрии не были способны утихомирить возбужденную толпу богов.

***

Желтый стоял возле дверей Главного Зала. Поскольку он был смертным, бессмертные целители с легкостью вылечили все его раны всего за несколько минут, вместо часов. Кто-то коснулся его плеча, и Желтый увидел рядом Хранительницу. Она выглядела совершенно вымотанной, но ее раненая рука зажила.

- Хотел бы я знать, что там происходит. - шепнул Желтый.

- Я бы тоже, но нам там не место. Она отвела его к одному из диванов, предназначенных для ожидающих посетителей. Желтый, я хотела поговорить с тобой о том, что произошло во Внешнем Мире.

Он поднял на нее серьезные глаза.

- А я хотел спросить, почему ты выглядишь как-то по-другому.

Она озадаченно замолчала.

- Как это?

- Например, я видел странные оттенки цвета в твоих волосах мне показалось, что они зеленые. Почему?

Она ответила не сразу.

- Кажется, я понимаю, о чем ты говоришь. Она умолкла, и ее внешность стала немного отличаться от той, что была раньше. Волосы приобрели малахитово-зеленый оттенок, хотя в целом по-прежнему оставались черными, глаза из черных стали бордово-карими, кожа слегка побледнела, и сама Хранительница стала выше ростом. Желтый молча смотрел на это превращение, отказываясь что-либо понимать. Видишь ли, все годы, прожитые в этом Царстве, сделали меня немного другой, не такой, какой ты привык меня видеть. Мой народ тоже выглядит иначе, чем твой, и, когда тебя в первый раз привели ко мне, я решила, что для тебя будет слишком странно видеть менямоем настоящем облике. Она осторожно повертела в пальцах прядь волос Желтого. Пребывание здесь влияет даже на тебя.

- У меня тоже зеленые волосы, да? обреченно спросил он. Значит, вот кем был тот человек из видения. Это был я.

- Я не понимаю. сказала она, но Желтый не стал ничего объяснять. Из-за дверей Зала донесся шум и гвалт, и оба смертных резко подняли головы. Когда крики утихли, Желтый напомнил:

- Ты хотела со мной поговорить?

- Я хотела спросить тебя: что же все-таки произошло тогда, во Внешнем Мире? Что ты сделал с Шао Каном? Пока ты спал, приходили несколько членов Совета и задавали мне тот же вопрос. Хранительница сжала свой жезл крепче, словно ища поддержки. Я сама не до конца уверена в том, что видела. Согласно древнему закону, все в Метавселенной теряет свои магические свойства, если наложен запретный покров.

Желтый недоуменно посмотрел на нее.

- Я просто использовал против него его двойников.

- Его двойников? Теперь пришел черед Хранительницы удивляться. Желтый только кивнул.

- Разве ты их не видишь, когда твое внимание рассеяно? непонимающе спросил он. Двойников людей?

- Нет. очень медленно произнесла она. После долгой паузы она продолжила: - Желтый, а моих двойников ты видишь?

Он расфокусировал взгляд, посмотрел на нее и кивнул:

- Да. Но у тебя их всего несколько с той и с другой стороны. добавил он. Совсем немного.

Она покачала головой.

- Когда мы только нашли тебя, я уже знала, что ты обладаешь особыми способностями. Но я не могла предположить, что ты так быстро превзойдешь меня.

Он оторопел.

- Ты их не видишь?

- Нет. призналась она. Я видела их только один раз, когда ты сражался с Шао Каном. Но больше никогда.

Он подавленно опустил плечи, осознав, что от наставницы он не сможет получить ответы на терзающие его вопросы.

- А-а.

Она погладила его по плечу.

- Мы разберемся со всем этим попозже, когда я вернусь.

- Вернешься? Он выпрямился. Откуда?

- Король и Королева посылают меня на задание. Мне придется уйти уже сегодня, - объяснила она. Но не волнуйся ни о чем: слуги во Дворце позаботятся о тебе и выполнят все, что ты скажешь.

- И долго тебя не будет? расстроенно спросил он.

Она пожала плечами.

- Столько, сколько будет нужно, Желтый. Возможно, что долго. Хочешь, к тебе будет приходить Рейден?

- Нет, все в порядке. Я справлюсь.

Желтый уже начал обдумывать, чем ему заняться в одиночестве. Он уверенно кивнул, и Хранительница улыбнулась.